Nouvelles

Le Long Range Desert Group pendant la Seconde Guerre mondiale, Gavin Mortimer

Le Long Range Desert Group pendant la Seconde Guerre mondiale, Gavin Mortimer

Le Long Range Desert Group pendant la Seconde Guerre mondiale, Gavin Mortimer

Le Long Range Desert Group pendant la Seconde Guerre mondiale, Gavin Mortimer

Le Long Range Desert Group était la première des nombreuses unités de forces spéciales levées par les Britanniques pendant la Seconde Guerre mondiale, et comme tant de groupes ultérieurs, il a vu le jour en raison de la nature inhabituelle de la guerre en Afrique du Nord. Sur ce front, la majorité des combats ont eu lieu dans l'étroite bande côtière, avec un large front sud ouvert créé par les vastes déserts d'Afrique du Nord. Le Long Range Desert Group a été formé autour d'un noyau d'hommes ayant une grande expérience des voyages dans le désert, et son rôle était d'utiliser le désert pour franchir les lignes de front et dans les zones arrière de l'ennemi, où ils ont effectué un mélange de reconnaissance et de raids.

Le LRDG apparaît dans à peu près chaque histoire des combats en Afrique du Nord, mais rarement de manière très détaillée. Une brève mention de leur rôle de reconnaissance est courante, mais ils sont peut-être plus connus pour avoir assuré le transport du SAS au début de l'existence de ce groupe. C'est injuste pour le LRDG, qui a développé une série de techniques pour traverser le désert profond qui leur a permis de parcourir des centaines de kilomètres derrière les lignes ennemies, d'où ils ont pu fournir un service inestimable, en surveillant les routes limitées qui transportaient la plupart des de ravitaillement et de renforts, et à l'occasion de mener eux-mêmes des raids destructeurs impressionnants. Ce livre raconte toute leur histoire, depuis leur formation, en passant par les batailles aller-retour en Afrique du Nord et jusqu'à la victoire finale. Les SAS font leur apparition, mais cette partie de l'histoire n'est pas autorisée à dominer,

Le LRDG est probablement le plus célèbre des groupes de forces spéciales de la Seconde Guerre mondiale à ne pas avoir survécu dans le monde d'après-guerre. Le SAS et le SBS survivent tous les deux, mais l'avenir du LRDG a été mis en doute plus tôt que la plupart, lorsque la guerre en Afrique du Nord a pris fin. Les derniers chapitres du livre sont ainsi dominés par la recherche d'un nouveau rôle pour le groupe, loin du désert qui lui a donné sa raison d'être et son titre même. La réponse finale était de transformer le groupe en une autre force de raid, opérant dans les Balkans, en Italie et en mer dans la mer Égée. Tous ces efforts n'ont pas été couronnés de succès - le groupe a été entraîné dans la tentative désastreuse de libérer les îles du Dodécanèse, la dernière défaite britannique en Méditerranée. Certaines de leurs premières opérations terrestres en Europe se sont également soldées par un échec, car le groupe a dû s'adapter à un tout nouveau type de guerre. Même dans les Balkans, où le groupe a connu ses derniers grands succès, on peut sentir la frustration causée par le fait de devoir travailler avec des alliés peu fiables, sous la forme des différents groupes partisans, et la relation a finalement complètement rompu vers la fin de la guerre. , de nombreux membres du LRDG étant « arrêtés » par les anciens Alliés dans un premier signe de la guerre froide d'après-guerre.

C'est une histoire fascinante, et Mortimer la raconte bien. Le LRDG a effectué des voyages vraiment impressionnants et nous les suivons alors qu'ils font face à la menace d'une attaque aérienne, étant pris par des forces supérieures au sol et le plus important de tous, le désert impitoyable.

Chapitres
1 - De scientifique à soldat
2 - Seuls les besoins difficiles s'appliquent
3 - En action
4 - Expansion et excitation
5 - Combattre au Fort
6 - L'Afrika Korps arrive
7 - Abus et paludisme
8 - De lourdes pertes et un nouveau leader
9 - Les sauveurs du SAS
10 - Sur le pied arrière
11 - Courage face à la calamité
12 - L'offensive des yeux d'Alamein
13 - Aventures en mer Égée
14 - La bataille de Léroès
15 - Un autre type de guerre
16 - Valeur et polyvalence
17 - Jusqu'à la fin amère

Auteur : Gavin Mortimer
Édition : Relié
Pages : 256
Editeur : Ospreu
Année : 2017



Véhicules du Long Range Desert Group 1940-45 (New Vanguard)

Le Long Range Desert Group était l'une des unités spéciales les plus célèbres de la Seconde Guerre mondiale, exploitant des véhicules fortement modifiés loin derrière les lignes ennemies pour recueillir des renseignements et soutenir les raids de David Stirling et le nouveau Special Air Service.

Lorsque la guerre a éclaté, un explorateur et officier de l'armée d'avant-guerre, Ralph Bagnold, a convaincu le Commandement du Moyen-Orient de la nécessité d'une force de reconnaissance. Le Long Range Desert Group était l'une des unités spéciales les plus célèbres de la Seconde Guerre mondiale, exploitant des véhicules fortement modifiés. loin derrière les lignes ennemies pour recueillir des renseignements et soutenir les raids du nouveau Special Air Service de David Stirling.

Lorsque la guerre a éclaté, un explorateur et officier de l'armée d'avant-guerre, Ralph Bagnold, a convaincu le Commandement du Moyen-Orient de la nécessité d'une force de reconnaissance pour pénétrer dans le désert tenu par les Italiens. Bagnold a testé quatre types de véhicules sur des rochers et sur du sable mou pour trouver le meilleur pour sa nouvelle unité. Bagnold a choisi la Chevrolet WB (30 CWT) comme véhicule signature du Long Range Desert Group car elle est « rapide, simple et facile à manier ». Avec une direction à gauche, une calandre horizontale et des ailes rondes sur les roues arrière, ces camions se sont avérés populaires et efficaces. La durabilité des Chevrolet a été démontrée en janvier 1941 avec un raid audacieux sur le fort/la piste d'atterrissage italien de Murzuk, à des centaines de kilomètres derrière les lignes ennemies.

Ce livre explique en détail tous les véhicules du LRDG, ainsi que leurs modifications, leurs techniques de conduite et leur kit spécial pour survivre derrière les lignes ennemies dans l'un des environnements les plus hostiles de la planète. . Suite


Les hommes qui ont sauvé le SAS : le major Ralph Bagnold et le Long Range Desert Group

Ralph Bagnold était un commandant des forces spéciales aussi improbable qu'on puisse l'imaginer. Sa guerre avait été la Grande Guerre, quand en tant qu'officier subalterne des transmissions, il avait survécu au carnage du front occidental. Au début de la Seconde Guerre mondiale en septembre 1939, Bagnold avait 43 ans et gagnait confortablement sa vie en tant que scientifique et écrivain.

Rappelé aux couleurs quatre ans après avoir pris sa retraite de l'armée, le major Bagnold a été affecté à l'officier commandant, East Africa Signals, et envoyé sur un navire de transport de troupes au Kenya. Mais il n'est jamais arrivé. Début octobre, le navire de Bagnold, le RMS Franconia, est entré en collision avec un croiseur marchand en Méditerranée. Lui et le reste de sa troupe ont été transférés sur un autre navire et ont navigué jusqu'à Port-Saïd en Égypte pour attendre le premier navire disponible pour le Kenya.

Bagnold était ravi. L'Egypte était un pays qu'il connaissait bien, mieux en fait que presque tout autre Britannique. Il avait passé la majeure partie des années 1920 en Égypte avec son régiment, fasciné par la culture et le vaste désert qui s'étendait à l'ouest jusqu'en Libye. En 1927, il fait sa première incursion dans le désert libyen, à la tête d'un petit groupe d'explorateurs dans une flotte de Ford modèle T. D'autres expéditions ont suivi, pénétrant plus profondément dans l'intérieur brutal du désert que n'importe quel autre Européen. La fascination de Bagnold était autant motivée par la science que par l'exploration, et il a commencé à étudier le terrain, le conduisant à publier l'ouvrage acclamé par la critique La physique du sable soufflé et des dunes du désert en 1939.

De retour en Égypte, Bagnold a pris le train de Port-Saïd au Caire pour retrouver de vieux amis. Il a dîné avec l'une de ces connaissances dans le restaurant de l'exclusif Shepheard's Hotel, où il a été repéré par le chroniqueur à potins de La Gazette égyptienne un journal. Quelques jours plus tard, la nouvelle fut annoncée que Bagnold était de retour en ville, et quelques jours plus tard, il fut convoqué au bureau du général Archibald Wavell, officier général commandant en chef du Middle East Command.

Wavell a demandé à Bagnold des informations sur l'accessibilité du désert libyen – le général était de plus en plus préoccupé par les rapports des renseignements selon lesquels les Italiens avaient jusqu'à 250 000 hommes dans 15 divisions sous le maréchal Rodolfo Graziani. Il était tellement impressionné par ce que Bagnold lui a dit que Wavell a organisé son transfert permanent en Afrique du Nord.

Le général Sir Archibald Wavell, commandant en chef du Moyen-Orient, à son bureau, le 15 août 1940. Copyright : © IWM. Source originale : http://www.iwm.org.uk/collections/item/object/205193528

La vision de Bagnold prend vie

Bagnold a été envoyé à Mersa Matruh - à 135 miles à l'ouest du Caire - où il a découvert que la carte la plus à jour que les forces britanniques possédaient de la Libye datait de 1915. Il a également été consterné par l'indifférence des officiers supérieurs à la menace posée par les Italiens - ils pensaient que l'ennemi lancerait une attaque frontale sur Mersa Matruh, qu'ils repousseraient facilement, mais Bagnold soupçonnait que les Italiens, dont il avait rencontré certains lors de ses expéditions des années 1920, lanceraient des attaques surprises sur les positions britanniques en Egypte depuis plus au sud.

L'idée de Bagnold était de former une petite force de reconnaissance pour patrouiller la frontière de 700 milles avec la Libye. Cela a été rejeté, comme c'était le cas lorsqu'il l'a soumis à nouveau en janvier 1940, et le mois suivant, Bagnold a été affecté en tant que conseiller militaire en Turquie, vraisemblablement pour donner au quartier général du Moyen-Orient (MEHQ) au Caire un peu de paix et de tranquillité.

Mais Bagnold n'abandonna pas, et après que l'Italie eut déclaré la guerre à la Grande-Bretagne le 10 juin 1940, il tenta une troisième fois de convaincre les hauts gradés de son idée, expliquant dans un paragraphe supplémentaire qu'il y aurait trois patrouilles :

« Chaque véhicule, avec un équipage de trois personnes et une mitrailleuse, devait transporter ses propres réserves de nourriture et d'eau pendant trois semaines, et sa propre essence pour 2 500 miles de voyage à travers la surface moyenne du désert doux… [chaque] patrouille pour transportez un ensemble sans fil, des équipements de navigation et autres, des magasins médicaux, des pièces de rechange et d'autres outils.

Cette fois, Bagnold a confié à son ami, le brigadier Dick Baker, de veiller à ce que la proposition soit directement remise entre les mains de Wavell. Baker s'exécuta et dans les quatre jours suivant la réception de la proposition de Bagnold, Wavell l'avait autorisé à former la nouvelle unité, provisoirement intitulée Long Range Patrol (LRP).

Wavell était un maître de tâches difficile, cependant, ne donnant à Bagnold que six semaines pour faire de sa vision une réalité. Hommes, équipements, rations, armes, véhicules… c'était un défi formidable mais que Bagnold a relevé. Tout d'abord, il a recherché les soldats qu'il a retrouvés la plupart de ses anciens compagnons de ses jours d'exploration, et tandis qu'un ou deux n'ont pas pu obtenir une libération de leur devoir militaire, Bagnold a rapidement été rejoint au Caire par Bill Kennedy-Shaw et Pat Clayton , qui, en 1940, avait accumulé près de 20 ans d'expérience avec le service d'arpentage égyptien. Le capitaine Teddy Mitford, un parent des tristement célèbres sœurs et un explorateur du désert à part entière, a également été recruté dans la nouvelle unité à la fin des années 1930.

Alors que Clayton, Mitford et Kennedy-Shaw commencent à traquer le matériel nécessaire, Bagnold s'envole pour la Palestine le 29 juin pour voir le lieutenant-général Thomas Blamey, commandant du corps australien. Bagnold a demandé la permission de recruter 80 soldats australiens, expliquant qu'à son avis, les Australiens seraient les soldats alliés les plus susceptibles de s'adapter le plus rapidement à la reconnaissance du désert. Blamey, sur ordre de son gouvernement, a refusé, alors Bagnold s'est tourné vers les forces néo-zélandaises en Égypte.

Cette fois, il a rencontré le succès, et 80 officiers, sous-officiers et hommes du New Zealand Divisional Cavalry Regiment et Machine-Gun Battalion se sont portés volontaires pour faire partie du LRP. Bagnold a pris un coup d'éclat aux Kiwis, en disant :

«Ils ont fait une fête impressionnante selon les normes anglaises. D'allure plus dure et plus altérée, une solide base d'éleveurs de moutons, levé par des techniciens, des propriétaires fonciers et des hommes de métier, et dont quelques Maoris. Astucieux, d'humour sec, curieux de chaque nouveauté, et tranquillement ravi quand je leur ai dit ce que nous devions faire.

Le mois de juillet a été consacré à l'assemblage des véhicules et de l'équipement et à la formation des Néo-Zélandais aux rudiments de la conduite automobile et de la navigation dans le désert. Kennedy-Shaw, nommé officier du renseignement de l'unité, a déclaré aux Kiwis que le désert libyen mesurait 1 200 milles sur 1 000 - ou en d'autres termes, était à peu près la taille de l'Inde. Elle était bordée par le Nil à l'est et la Méditerranée au nord. Au sud, calcaire par rapport au grès au nord, le désert s'étendait jusqu'aux monts Tibesti, tandis que la frontière politique avec la Tunisie et l'Algérie marquait ses limites occidentales.

Un camion Chevrolet bien chargé sur le point de partir en patrouille depuis Siwa. Ce véhicule était piloté par des Néo-Zélandais, dont beaucoup ont rejoint le Long Range Desert Group en 1940 à partir d'un envoi de troupes qui se sont retrouvées à Alexandrie sans leurs armes et leur équipement, qui avaient été perdus en mer. Copyright : © IWM. Source originale : http://www.iwm.org.uk/collections/item/object/205125571

L'appareil fait ses preuves

Dès la première semaine d'août 1940, l'unité était prête pour sa première patrouille et l'honneur revenait au capitaine Pat Clayton, 44 ans. Lui et son petit groupe de sept personnes triées sur le volet ont quitté le Caire dans deux camions Chevrolet. Traversant la frontière libyenne, ils ont continué jusqu'à l'oasis de Siwa, où Alexandre le Grand avait dirigé son armée en 332 avant notre ère. "La petite patrouille de deux voitures a ensuite frappé plein ouest, explorant, et a fait la découverte importune d'une grande bande de mer de sable entre la frontière et la route Jalo-Kufra", a écrit Clayton dans son rapport ultérieur. "Les embrayages Chevrolet ont commencé à sentir un peu au moment où nous avons traversé, mais la soirée nous a vus près de la piste de Kufra."

Ils s'y arrêtèrent pendant trois jours, prenant grand soin de dissimuler leur présence aux Italiens, alors qu'ils observaient la piste à la recherche de signes d'activité. Ils retournèrent au Caire le 19 août, après avoir parcouru 1 600 milles de désert aride en 13 jours.

Clayton et Bagnold rapportèrent leurs découvertes au général Wavell, qui, après avoir entendu le récit de la première patrouille de l'unité, « se décida alors à nous apporter son soutien le plus fort ». Une semaine plus tard, Wavell a inspecté le LRP et leur a dit qu'il avait informé le War Office qu'ils "étaient prêts à entrer sur le terrain".

Bagnold a divisé le LRP en trois patrouilles, attribuant à chacune une lettre sans signification particulière. Le capitaine Teddy Mitford commandait la W Patrol, les capitaines Pat Clayton et Bruce Ballantyne (un Néo-Zélandais) étaient les officiers responsables de la T Patrol et le capitaine Don Steele, un agriculteur néo-zélandais de Takapu, dirigeait la R Patrol. Chaque patrouille était composée de 25 autres rangs, transportés dans dix camions Chevrolet de 30 quintaux et une voiture pilote légère de 15 quintaux. Ils transportaient des rations et de l'équipement pour les soutenir sur plus de 1 500 milles et pour l'armement, chaque patrouille possédait un canon Bofors de 3,7 mm, quatre fusils Boys AT (antichars) et 15 canons Lewis.

Au cours des deux mois suivants, le LRP a reconnu de vastes étendues du centre de la Libye, supportant souvent des températures diurnes supérieures à 49 degrés Celsius alors qu'ils cherchaient des signes de mouvements de troupes italiennes.

Le 19 septembre, la patrouille de Mitford rencontra deux camions italiens de six tonnes et ouvrit le feu, donnant à l'aristocratique anglais l'honneur de saigner le LRP au combat. En vérité, ce n'était pas vraiment une bataille que les Italiens, stupéfaits de rencontrer l'ennemi si loin à l'ouest, agitèrent rapidement un drapeau blanc. Les prisonniers ont été ramenés au Caire, avec 2 500 gallons d'essence et un sac de courrier officiel.

Le général Wavell était ravi, non seulement du courrier officiel qui contenait de nombreux renseignements importants, mais aussi du travail du LRP tout au long de l'automne 1940. Bagnold a capitalisé sur les éloges avec une demande d'extension de l'unité, suggérant à Wavell qu'avec plus d'hommes, il pourrait frapper la peur chez les Italiens en lançant une série d'attaques éclair dans une vaste région de la Libye. Le 22 novembre, Bagnold est promu lieutenant-colonel par intérim et reçoit l'autorisation de former deux nouvelles patrouilles et de reconstituer la Long Range Patrol en tant que Long Range Desert Group (LRDG).

Pour ses nouvelles recrues, Bagnold se tourna vers l'armée britannique et ce qu'il considérait comme la crème : les Guards et les divisions Yeomanry. Fin décembre, il avait formé la G (Guards) Patrol, composée de 36 soldats du 3e bataillon The Coldstream Guards et du 2e bataillon The Scots Guards, commandés par le capitaine Michael Crichton-Stuart. Y Patrol a été levé quelques mois plus tard, composé d'hommes issus, entre autres, des Yorkshire Hussars, du North Somerset Yeomanry et du Staffordshire Yeomanry. Pour leur opération inaugurale, cependant, la G Patrol a été placée sous le commandement de Pat Clayton, dont la T Patrol offrirait son soutien.

Deux patrouilles du groupe du désert à longue portée se rencontrent dans le désert. Copyright : © IWM. Source originale : http://www.iwm.org.uk/collections/item/object/205194946

Une première mission réussie

Leur cible était Murzuk, un fort italien bien défendu dans le sud-ouest de la Libye, niché au milieu des palmiers avec un aérodrome à proximité. Le fort se trouvait à environ 1 000 milles à l'ouest du Caire à vol d'oiseau, et l'atteindre a entraîné un voyage épuisant qui a duré quinze jours. Il y avait 76 raiders au total, voyageant dans 23 véhicules, dont neuf membres des Français libres qui avaient été détachés à l'opération en échange de ravitaillements supplémentaires depuis leur base au Tchad.
Le groupe de raid s'est arrêté pour déjeuner le 11 janvier, à quelques kilomètres de Murzuk, et a finalisé son plan d'attaque : la patrouille T de Clayton attaquerait l'aérodrome qui se trouvait à proximité du fort tandis que la patrouille G visait la garnison elle-même. Crichton-Stuart a rappelé qu'en approchant du fort, ils ont croisé un cycliste solitaire :

«Ce monsieur, qui s'est avéré être le maître de poste, a été ajouté à la fête avec son vélo. Alors que le convoi approchait du fort, au-dessus de la tour centrale principale dont le drapeau italien flottait fièrement, la garde s'est avérée. Nous étions plutôt désolés pour eux, mais ils n'ont probablement jamais su ce qui les avait frappés.

Ouvrant le feu à 150 mètres des portes principales du fort, la force LRDG s'est divisée, les six camions de la patrouille de Clayton se dirigeant vers la piste d'atterrissage. Le terrain était de haut en bas, et le LRDG a profité de ses ondulations pour détruire un certain nombre de casemates éparpillées, dont une fosse antiaérienne.

Clayton, à l'avant-garde de l'assaut, a encerclé un hangar et alors qu'il tournait au coin, a couru directement dans un nid de mitrailleuses caché. L'officier français libre a été abattu, mais Clayton a rapidement réduit au silence la position ennemie et, au moment où sa patrouille s'est retirée, ils étaient responsables de la destruction de trois bombardiers légers, d'un important dépôt de carburant et ont tué ou capturé les 20 gardes.

Pendant ce temps, la G Patrol avait soumis le fort à un barrage de mortiers flétri, et après un bref combat, la garnison se rendit. Clayton a sélectionné deux prisonniers à ramener au Caire pour interrogatoire et les autres ont été laissés dans les restes brisés du fort pour attendre l'arrivée de renforts une fois qu'il a été réalisé que les communications du fort étaient coupées.

Coiffe portée par un membre du LRDG Copyright : © IWM. Source originale : http://www.iwm.org.uk/collections/item/object/30103120

Les nazis repoussent

Après l'avance alliée à travers la Libye au cours de l'hiver 1940-41, Adolf Hitler avait envoyé le général Erwin Rommel et le Deutsches Afrika Korps pour renforcer leurs alliés italiens. Le leader nazi avait d'abord été réticent à s'impliquer en Afrique du Nord, mais l'amiral Erich Raeder, chef de la marine allemande, a averti que si les Britanniques maintenaient leur emprise de fer sur la Méditerranée, cela mettrait gravement en péril ses plans de conquête en Europe de l'Est.

Rommel n'a pas tardé à attaquer les Britanniques, lançant une offensive le 2 avril qui a finalement poussé son ennemi hors de Libye et de nouveau en Égypte, là où ils se trouvaient en 1940. Les Britanniques n'ont réussi à conserver que quelques points d'appui en Libye. , dans le port de Tobrouk et à 500 miles au sud dans l'oasis de Kufra. Le 9 avril, Bagnold et la plupart des LRDG ont été envoyés en garnison à Kufra, pour passer un été d'inactivité fastidieuse qui a effiloché le tempérament généralement équitable de Bagnold. Il commençait aussi à ressentir la tension du commandement, oppressé par la chaleur et la fuite constante entre Le Caire et Koufra, et ainsi, le 1er août, il passa le commandement du LRDG au lieutenant-colonel Guy Prendergast.

Prendergast avait exploré le désert de Libye avec Bagnold dans les années 1920 mais était resté dans le Royal Tank Regiment. Austère, laconique et précis, Prendergast a caché ses émotions derrière un extérieur cool tout comme ses yeux derrière une paire de lunettes de soleil circulaires. À ne pas sous-estimer, il était innovateur, ouvert d'esprit et un brillant administrateur.

Son premier défi en tant que nouveau commandant du LRDG était d'organiser cinq patrouilles de reconnaissance pour une nouvelle offensive alliée à grande échelle (nom de code Opération Crusader) le 18 novembre. Le but de l'offensive, planifiée par le général Claude Auchinleck, successeur du général limogé Wavell, était de reprendre l'est de la Libye et ses aérodromes, permettant ainsi à la RAF d'augmenter son ravitaillement à Malte.

Trois camions Chevrolet Long Range Desert Group de 30 quintaux, entourés par le désert. Copyright : © IWM. Source originale : http://www.iwm.org.uk/collections/item/object/205196758

Les SAS arrivent

Le rôle du LRDG était d'observer et de signaler les mouvements de troupes ennemies, alertant Auchinleck de ce que Rommel pourrait planifier en réponse à l'offensive. Mais ils avaient une responsabilité supplémentaire : rassembler 55 parachutistes britanniques après avoir attaqué les aérodromes ennemis à Gazala et Tmimi. Cette petite unité avait été formée quatre mois plus tôt par un jeune officier charismatique du nom de David Stirling et avait été désignée L Detachment Special Air Service (SAS) Brigade.
Stirling avait convaincu le MEHQ que l'ennemi était vulnérable aux attaques le long de la ligne de ses communications côtières et de divers aérodromes et dépôts d'approvisionnement, par de petites unités de troupes aéroportées attaquant non pas une seule cible mais une série d'objectifs. Stirling et ses hommes ont été parachutés en Libye dans la nuit du 17 novembre dans ce qu'un correspondant de guerre a décrit comme « l'orage le plus spectaculaire de la mémoire locale ». De nombreux raiders SAS ont été blessés lors de l'atterrissage, d'autres ont été capturés dans les heures qui ont suivi. Les 21 survivants ravagés par la tempête ont finalement été secourus par le LRDG et conduits en lieu sûr, parmi lesquels un Stirling amèrement déçu.

C'est le lieutenant-colonel Prendergast qui a ressuscité le SAS. Recevant un ordre fin novembre du MEHQ ordonnant au LRDG de lancer une série de raids contre les aérodromes de l'Axe pour coïncider avec une offensive secondaire de la Huitième armée, il a signalé : '." De plus, Prendergast a suggéré qu'il serait plus pratique pour le LRDG de transporter les SAS dans leurs camions.

Le 8 décembre, une patrouille LRDG de 19 soldats rhodésiens et commandée par le capitaine Charles 'Gus' Holliman a quitté Jalo Oasis pour prendre deux raids SAS (l'un dirigé par Stirling, l'autre par son commandant en second Blair 'Paddy' Mayne) aux aérodromes de Tamet et Syrte, à 350 milles au nord-ouest. Le navigateur de Holliman était un Anglais, Mike Sadler, qui avait émigré en Rhodésie en 1937.

Le groupe de raid a bien progressé au cours des deux premiers jours, mais a ensuite touché une vaste étendue de terrain accidenté rocheux, couvrant seulement 20 milles en trois heures laborieuses le matin du 11 décembre. Bientôt, cependant, le fait de marcher sous les pieds devint le moindre de leurs problèmes. "Soudain, nous avons entendu le drone d'un Ghibli (le Caproni Ca.309, un avion de reconnaissance)", se souvient Cecil 'Jacko' Jackson, l'un des soldats rhodésiens du LRDG. « N'ayant pas de marge de manœuvre sur le terrain accidenté, Holliman nous a tous ordonné de tirer sur son ordre. L'avion était bas, et lorsque les cinq canons Lewis se sont ouverts, il a dévié et ses bombes ont raté.

La Ghibli a interrompu le combat mais les Britanniques savaient que le pilote aurait déjà été à la radio. Ce n'était qu'une question de minutes avant que des avions de chasse n'apparaissent au-dessus de nos têtes. "Nous sommes revenus sur une zone de broussailles que nous avions traversée plus tôt", a déclaré Jackson, qui, avec ses camarades, a fait des efforts frénétiques pour camoufler leurs véhicules avec des filets. « Nous venions de nous cacher lorsque trois avions sont venus nous survoler et ont mitraillé le maquis. »

Il était évident pour les Italiens où se cachait l'ennemi, mais ils tiraient tout de même à l'aveugle, tatouant le sol de tirs de mitrailleuses sans pouvoir voir leurs cibles. Ce fut une expérience terrifiante pour les hommes du LRDG et du SAS se recroquevillant parmi la couverture inégale, se sentant totalement impuissants. Tout ce qu'ils pouvaient faire était de rester immobile, luttant contre l'impulsion naturelle de fuir le feu. "J'étais allongé sur le ventre près d'un broussaille et j'ai entendu et senti quelque chose cogner dans le sol autour de moi", se souvient Jackson. Il n'a pas bronché. Ce n'est que lorsque le bourdonnement de l'avion est devenu si faible qu'il était à peine audible que lui et ses camarades se sont levés. Jackson baissa les yeux, blanchissant devant "les trous de balles [qui] avaient fait une courbe nette autour de l'empreinte de ma tête et de mes épaules dans le sable".

Un membre d'une patrouille du Long Range Desert Group (LRDG) pose avec une mitrailleuse à gaz Vickers ‘K’ sur un camion Chevrolet 30cwt, mai 1942. Copyright : © IWM. Source originale : http://www.iwm.org.uk/collections/item/object/205196170

Remarquablement, le mitraillage n'a causé aucun dommage et la patrouille s'est éloignée, atteignant la périphérie des cibles sans autre incident. Le plan était que Stirling et le sergent Jimmy Brough attaquent l'aérodrome de Syrte pendant que Paddy Mayne et le reste des SAS frappent Tamet. Ils sont partis la nuit suivante, laissant le LRDG au rendez-vous dans l'oued Tamet. Vers 23h15, le silence a été brisé par un rugissement de tonnerre distant de trois milles. "Nous avons vu les explosions et nous sommes devenus très excités, l'adrénaline nous a traversés", se souvient Sadler. « Les SAS étaient tout aussi excités à leur retour au camping-car. Nous les avons rappelés à la maison et en chemin, ils nous ont parlé du raid, discutant de ce qui pourrait être amélioré la prochaine fois.

Bien que Stirling ait fait un blanc à Syrte, Mayne avait fait exploser 24 avions à Tamet. Une coopération plus fructueuse entre le LRDG et le SAS s'est ensuivie avec un raid de cinq hommes dirigé par le lieutenant Bill Fraser détruisant 37 avions sur l'aérodrome d'Agdabia. Mayne est retourné à Tamet fin décembre, dévastant 27 avions récemment arrivés pour remplacer ceux qu'il avait représentés quelques semaines plus tôt.

Stirling et le SAS ont continué à compter sur le LRDG en tant que «service de taxi libyen» pendant les six premiers mois de 1942, et il s'est également tourné vers eux pour obtenir des conseils pour nourrir son SAS embryonnaire. « Nous avons transmis nos connaissances au SAS et ils étaient très reconnaissants de les recevoir », se souvient Jim Patch, qui a rejoint le LRDG en 1941. « David Stirling était un visiteur fréquent et il bavardait et absorbait les choses. Il prenait des conseils, d'homme à homme, il ne s'en tenait pas seulement aux officiers, il s'approchait aussi des hommes.

Au cours des six premiers mois de 1942, le SAS, grâce en grande partie au LRDG, avait détruit 143 avions ennemis. Comme Stirling l'a noté :

« À la fin du mois de juin, le détachement L avait attaqué tous les aérodromes allemands et italiens les plus importants à moins de 300 milles de la zone avancée au moins une ou deux fois. Les méthodes de défense commençaient à s'améliorer et bien que l'avantage résidait toujours dans le détachement L, le moment était venu de modifier nos propres méthodes.

Pour le reste de la guerre en Afrique du Nord, les SAS ont opéré en grande partie indépendamment du LRDG, utilisant leurs propres jeeps obtenues au Caire et leurs propres navigateurs, maintenant formés par le LRDG dans l'art de la navigation dans le désert. Alors que les SAS menaient de nombreux raids éclairs contre des aérodromes et – à la suite de l'offensive d'El Alamein – des colonnes de transport de l'Axe en retraite, le LRDG revint à son rôle initial de reconnaissance.

C'était celui qu'il a accompli avec une diligence et une endurance extraordinaires, gardant souvent les routes et les positions ennemies sous observation pendant des jours d'affilée, renvoyant par radio les renseignements vitaux au Caire. La guerre du désert étant presque gagnée, le général Bernard Montgomery, commandant de la 8e armée, a exprimé ses remerciements pour le magnifique travail du LRDG dans une lettre à Prendergast datée du 2 avril 1943, louant « l'excellent travail accompli par vos patrouilles » dans la reconnaissance du pays dans laquelle ses soldats s'étaient avancés.

En 1984, David Stirling a exprimé ses remerciements au LRDG dans une allocution à un public réuni pour l'ouverture de la base SAS rénovée à Hereford, nommée Stirling Lines, en l'honneur du fondateur du régiment. « À ces débuts, nous en sommes venus à devoir au Long Range Desert Group une profonde dette de gratitude », a déclaré Stirling. « Les LRDG étaient les professionnels suprêmes du désert et ils ont été sans relâche dans leur aide. »

All About History fait partie de Future plc, un groupe de médias international et un éditeur numérique de premier plan. Visitez notre site corporatif.

© Future Publishing Limited Quay House, The Ambury, Bath BA1 1UA. Tous les droits sont réservés. Numéro d'enregistrement de la société en Angleterre et au Pays de Galles 2008885.


L'histoire peu connue d'une unité de crack Kiwi de la Seconde Guerre mondiale, le Long Range Desert Group

L'histoire oubliée depuis longtemps d'un groupe d'élite de Kiwis qui a opéré loin derrière les lignes ennemies en Afrique du Nord pendant la Seconde Guerre mondiale a été célébrée dans un nouveau livre d'un historien britannique.

Les hommes du Long Range Desert Group ont mené des opérations clandestines loin derrière les lignes ennemies pendant la Seconde Guerre mondiale et étaient le «cerveau» derrière le SAS.

Ils ont également lancé des raids éclair et recueilli des renseignements sur des cibles allemandes et italiennes.

Ils ont effectué de nombreuses missions en tandem avec le SAS, utilisant leur connaissance inégalée du désert du Sahara perfide pour guider l'unité d'élite vers les aérodromes ennemis où des attaques seraient lancées.

Publicité

La raison pour laquelle les Néo-Zélandais ont été spécifiquement triés sur le volet pour les missions dangereuses était leur ténacité et leur capacité à réparer les camions dans leurs fermes.

Des photographies des hommes ont été publiées dans un nouveau livre de l'historien britannique Gavin Mortimer, intitulé The Long Range Desert Group in World War II.

/>Les soldats du LRDG discutent de la meilleure méthode pour dégager leur véhicule. Photo / Fourni

Kiwis recrutés

De 1925 à 1935, le major Ralph Bagnold avait exploré le grand désert libyen, 1770 km d'est en ouest, 1600 km du nord au sud, dans le cadre d'un groupe international qui comprenait le futur personnage central du roman et du film Le patient anglais, le comte hongrois Laszlo Almasy .

"Nous ne rêvions pas que l'un des équipements et techniques spéciaux que nous avions développés pour les voyages sur de très longues distances et pour la navigation serait jamais sérieusement utilisé", a écrit Bagnold.

L'unité a été fondée par l'Anglais Bagnold en 1940 et était initialement connue sous le nom de Long Range Patrol Unit.

Bagnold voulait des hommes autonomes, résistants physiquement et mentalement, et capables de vivre et de se battre en reclus dans le désert libyen.[7]

Il a estimé que les agriculteurs néo-zélandais posséderaient ces attributs et a demandé des volontaires à la 2e division néo-zélandaise. Plus de la moitié de la division s'est portée volontaire.

Publicité

Bagnold était prêt en seulement cinq semaines. Pour les véhicules, il a choisi les camions Chevrolet pour leur durabilité éprouvée dans le désert. L'une des raisons pour lesquelles il a choisi les agriculteurs Kiwi était leur capacité à réparer les camions dans leurs fermes.

Pour l'équipement, il a utilisé une boussole solaire qu'il avait conçue et des radios militaires d'une portée de 1930 km.

In its first operation, in August-September 1940, the Long Range Desert Group proved its worth as two units, one led by Bagnold, crossed 6430km undetected, scouted and attacked Italian outposts, survived the paralysing heat of the day and freezing cold of the night, then successfully rendezvoused.

The group traversed huge areas of the Sahara that had never been explored by Europeans before, and their information gathering was so important to success in North Africa that General Bernard Montgomery said without them operations would have been "a leap in the dark".

/>Historian Mortimer interviewed surviving veterans and gained special access to the SAS archives to tell the story of the origins and dramatic operations of the unit. Photo / Supplied

A special bond

What the images reveal in the book is the close bond that existed between the members of the unit whose diligence dovetailed perfectly with the superior firepower of the SAS to defeat the enemy.

Publicité

Cameras were banned so the soldier who took the fascinating photos did so without the authority of his senior officers.

With the surrender of the Axis forces in Tunisia in May 1943, the Long Range Desert Group moved operations to the eastern Mediterranean, carrying out missions in the Greek islands, Italy and the Balkans where they operated in boats, on foot and by parachute.

The short-lived unit - which never numbered more than 350 men - was disbanded in August 1945 after the War Office decided against transferring them to the Far East to conduct operations against the Japanese Empire.

In time, the unit would incorporate soldiers from Britain and Southern Rhodesia.

/>An LRDG observation post in the Libyan Desert, with a soldier perched precariously on top of a palm tree. Photo / Supplied

'Deep behind enemy lines'

Historian Mortimer interviewed surviving veterans and gained special access to the SAS archives to tell the story of the origins and dramatic operations of the unit.

Publicité

The LRDG was established almost a year and a half before the SAS were formed in November 1941, making them the first ever British-based special forces unit.

The extraordinary men of the unit would stay hidden concealed in bushes or ditches for days at a time just yards from German and Italian forces observing the enemy's every move and relaying that valuable information via radio to the SAS.

Mortimer, 46, who lives in Paris, said: "The Long Range Desert Group was actually established before the SAS and for the war-time generation they were more famous than them.

"It was only the Iranian siege of 1980 which propelled the SAS into public consciousness.

"The Long Range Desert Group disbanded at the end of the war and they have been lost to history so this book is really to make people aware of the importance and contribution of that unit to the Second World War.

"They were the brains of the operation in the desert while the SAS were the brawn. It was their role to navigate them to their targets.

Publicité

"I believe the Long Range Desert Group were more important and valuable to the winning of the war in North Africa than the SAS.

"They would drop deep behind enemy lines and their surveillance was crucial as they reported back to General Montgomery the strength of the Germans and where to attack them.

"They were the eyes and ears of the offensive. What they did was painstaking - they would spend days hidden just yards from the main coastal road which the Germans would use.

"They would take notes of how many vehicles passed, how many soldiers there were and even the mood of the soldiers - if they were singing or depressed - and this information would be radioed back.

"Personnel would work in pairs sometimes hidden in a bush or concealed in a drop in the ground. They would camouflage themselves and observe using binoculars.

"When night came, they would hurry back to their patrol a mile or two further into the desert and would radio in all the information.

Publicité

"There were very narrow escapes. Once a German convoy camped just yards from where a couple of men were hiding and one of the soldiers wandered over and relieved himself in the bush they were concealed in.

"I began my research three years ago and there were still 15 veterans from the Long Range Desert Group. Now that number is six or seven.

"I was able to speak to some veterans who have never spoken publicly about their experiences before now. They are such a modest generation but what they did took extraordinary discipline and courage."

- The Long Range Desert Group in World War II, by Gavin Mortimer, is published on April 20 by Osprey Publishing


Biographical Note

INTRODUCTION
BAGNOLD BLAZES A TRAIL
Pirates of the high sea
THE LRDG AND THE NORTH AFRICAN CAMPAIGN
Chevrolet WB (30-cwt)
Ford 01 V8 (15-cwt) command
pilot car
Ford F8 pick-up and Chevrolet 1311
Ford F30 CMP (30-cwt)
Chevrolet 1533X2 30-cwt
Willys MB Jeep
THE HEAVY SECTION AND THE MACK NR4
The Heavy Section
ANCILLARY AND SUPPORT VEHICLES
Medical truck
Radio truck
Bofors and Breda truck
TRICKS OF THE TRADE
Water condensers
Sun compass
Sand channels
LECTURES COMPLÉMENTAIRES
INDEX


Asking for Trouble: The Long Range Desert Group

In the high Libyan desert, a convoy of five Ford one-and-a- half-ton trucks and eight Canadian Military Pattern ton trucks, their beds shrouded by canvas tarpaulins, climbs atop an escarpment. Tobruk lies 20 miles north. In the valley below, the main road—a layer of pierced- three metal planking that leads to the German-held port—catches the fading light. It is 6:30 p.m. on Sunday, September 13, 1942.

The Fords are painted salmon pink to blend with the haze of the sun at dawn and dusk. Their drivers and riders belong to the Long Range Desert Group (LRDG), mainly Englishmen commanded by Captain David Lloyd Owen, who dismounts from the lead truck and walks to the eight larger trucks. He chats with Lieutenant Colonel John Haselden, who commands the big trucks’ passengers and drivers. These 15 officers and their 77 men wear the uniforms of commandos, artillerymen, and signalers. None is armed. The only soldiers carrying weapons are 14 men clothed in the faded olive cotton tunics and shorts of the Afrika Korps. They sit in the trucks’ cabs, one fellow at the wheel, the other training a Schmeisser MP40 submachine gun on his unarmed captives.

Some LRDG men join Owen on the escarpment others wander down the line of trucks, wishing the vehicles’ occupants good luck. They’ve spent the past week together, the LRDG transporting the other men 700 miles north from a hideout in Libya’s Kufra Oasis. Now, standing by their Fords, the LRDG men watch the curious convoy descend the escarpment. Each of the three-ton trucks is emblazoned with the characteristic Afrika Korps palm-and-swastika motif.

Night has fallen by the time the vehicles reach the east gate of the perimeter fence that encircles Tobruk. A German sentry halts the lead truck. The transport’s Allied origins do not faze the guard. These days most of the Afrika Korps seems to travel in British- or North American-made vehicles, spoils of war taken the June before when Field Marshal Erwin Rommel and his men seized Tobruk and swept the British 350 miles east to El Alamein. The German notes the motif on the truck’s cab. He asks for the password. The driver provides it, and flashes his papers. The guard orders the barrier raised. Two more miles and they’ll be in Tobruk.

The eight trucks have rumbled a few hundred yards into the darkness when the lead vehicle veers off the road, the others following. The drivers steer into one of the many wadis, or dry riverbeds, that fissure the Libyan desert. The vehicles jolt through the wadi and then turn northeast near the main Luftwaffe landing field at Bir-el Gubi. The commandos begin retrieving weapons hidden aboard the trucks. The men in German uniform pile out of their trucks’ cabs and, lest they be shot as spies, peel off Afrika Korps tunics to reveal British battledress and the insignia of the Special Interrogation Group (SIG). Soon the raiding party is moving stealthily north on foot, toward Tobruk. Overhead, scores of British and American warplanes are making a racket. Colonel Haselden checks his watch. Right on schedule. One of the most audacious raids of the war in North Africa is underway.

Only a culture as irreverent as Britain’s could have produced the SIG, with its blend of bold- ness, eccentricity, and ferocity. The unit was the brainchild of Captain Herbert Cecil Buck, 25, the quintessential British officer of his era: impeccably bred—his father was a retired colonel—intellectually formidable—an Oxford scholar, he spoke nine languages— and singularly brave—he already had received a Military Cross. In early December 1941 the Germans had captured Buck near Gazala, but in the confusion he escaped. Stumbling across a dead Afrika Korps officer, Buck stripped the corpse and in German drag slipped through enemy lines to British-occupied territory.

That feat’s ease solidified an idea Buck had nurtured since a chance 1941 encounter in Palestine. Driving from Tel Aviv to Haifa, Buck stopped for two Jewish hitchhikers. En route, one mentioned a German-speaking unit of the Palmach, a Jewish paramilitary brigade. Back in Cairo after his escape, Buck proposed that the British War Office raise a cadre of German-speaking Jews to infiltrate enemy territory and gather intelligence. In March 1942 Military Intelligence approved creation of a “Special German Group as a sub-unit of Middle East Commando…with the cover name ‘Special Interrogation Group,’ to be used for infiltration behind the German lines in the Western Desert, under 8th Army.”

Buck was appointed commanding officer and given carte blanche to recruit approximately 30 soldiers from the recently disbanded No. 51 Middle East Commando. That unit’s 150- odd men had been pursuing Italian targets in Abyssinia and Eritrea until spring 1941, when the Afrika Korps’ arrival in Libya changed the nature of the war.

The men of 51 Commando—60 percent Jews, 40 percent Arabs—were bored and ripe for recruitment when on March 17, 1942, their war diary noted Buck’s arrival at the unit’s base in Burg el Arab “to select German speaking personnel with a view to certain work.” Leo Hillman, 19, an Austrian Jew who before the war had been imprisoned for demonstrating against the Nazis, signed up. So did Maurice Tiefenbrunner, 26, an athletic, belligerent fellow who had grown up a Jew in Germany. In 1938, he had fled to British-run Palestine, where he joined the British Army. Once Buck recruited him, Tiefenbrunner changed his name to “Tiffin,” perhaps at the urging of Buck, who would have known from his days with the Punjab Regiment that “tiffin” was slang among Englishmen of the Raj for the hour when all hands stopped for afternoon tea.

Buck also combed the French Foreign Legion and Free French and Free Czech forces, as well as Jewish paramilitaries in Palestine. He offered soldiers who had the background he sought little more than a guarantee of dangerous undercover work until he had 30 men. Recruits like Ariyeh Shai, a veteran of 51 Commando, traveled to a training base at Geneifa in the Suez Canal zone. “We received no promises. Captain Buck had warned that lives would depend on our ability to wear our disguises faultlessly, to learn to perfection the slang prevalent among the soldiers of the Afrika Korps, and to drill in accordance with all the German methods,” Shai said. “He told us, ‘If your true identity is found out, there is no hope for you.’”

To keep enemy agents from unmasking his men, Buck barred interaction with other British regiments. SIG men were to live, breathe, and train as if they were in the Afrika Korps. To reinforce the ruse, Buck issued German pay books, cigarettes, and chocolates. Into their tunics the men tucked letters and snapshots of them with sweethearts in the Fatherland—in reality, British girls driving and clerking at army headquarters in Cairo who posed with the men in their Afrika Korps uniforms against suitably Teutonic backdrops.

The final touch was recruiting German POWs Walter Essner and Herbert Brueckner. When captured in late 1941—Essner was a sergeant, Brueckner a corporal—both men claimed to be fervent anti-Nazis, leading their captors to recruit them as agents and assign them to SIG to train the Jewish volunteers in German procedures and jargon. “Brueckner was in his twenties. He was big, brash and fair. Essner was quiet, good-natured, and in his thirties,” Tiffin said. “They joined us at our camp and the real German training began, including German songs. We learned German commands, how to handle their weapons and how, and to whom, to salute.”

By May 1942 SIG operatives were behind enemy lines on missions that were small and unspectacular but useful. Driving German trucks and disguised as military policemen, the men set up roadblocks, stopping and questioning drivers, military and civilian. Along Libya’s main coastal road, they haunted cafés, mingling with diners and subtly extracting information. Tiffin even persuaded a field cashier to advance him pay, so caught up in his performance as an Afrika Korps Landser that he hardly had time to dwell on the danger.

SIG operations might have stayed at intelligence-gathering but for Major David Stirling. Like Buck, Stirling was an upper-class maverick with ingenious ideas about making war. In 1941 he had created the Special Air Service, a commando regiment whose motto was Qui audet vincit (“Who Dares Wins”). Stirling, who saw in Buck a kindred spirit, invited him and his lot to collaborate with SAS troops on a pair of raids. The targets: German airfields 100 miles west of Tobruk at Derna, on the Libyan coast, and Martuba, 16 miles to the southeast and a few miles inland. Planes from the fields were harassing Allied shipping in the Mediterranean. The attack would include 15 French SAS soldiers led by Lieutenant Augustin Jordan.

The raiders, plus Essner and Brueckner, set out on June 8 from an SAS base at Siwa Oasis, near Egypt’s border with Libya, in three LRDG vehicles. The two Germans’ presence disturbed the SIG men. Having the POWs as instructors was one thing, but including them in an operation was unwise, Tiffin told his superior. “Captain Buck said to me, ‘Maurice, everything is all right,’” Tiffin recalled. “‘They have been interviewed, interrogated, observed, they are 100 percent all right. They are really idealists, fighting the Nazis like you.’”

The French SAS men, wearing khaki overalls and blue forage caps, were in two trucks bearing Afrika Korps markings and driven by SIG men armed with Schmeissers and German “potato masher” grenades. Another SIG man drove a German staff car. The convoy reached Derna’s outskirts without hindrance. Late on the afternoon of June 12, Buck and Jordan reconnoitered the airfields. One held Messerschmitt 110 fighter-bombers the other, Ju 87 Stuka dive-bombers. They returned to the rendezvous, five miles from each target, to wait for sunset. At dark, leaving Tiffin at the meeting point with the staff car, Buck and Essner drove Corporal Jean Tourneret and four men toward Martuba. A second truck, with Brueckner at the wheel and machine-gun-wielding SIG man Peter Hass—another Zionist from Palestine—as passenger, headed for Derna. In the truck bed the other French SAS men, led by Jordan, hid under a tarp with their weapons and explosives.

“The lorry kept spluttering to a halt,” Jordan recalled. Each time, Brueckner ducked under the hood, coaxing the engine to life. At the airfield, the vehicle stopped yet again. Jordan, beneath the tarpaulin, heard the cab door open and close, and then footsteps. Hass whispered that Brueckner had gone to a hangar to ask a German for a wrench.

Seconds passed. Minutes. Jordan heard running. Lifting the tarp at the tailgate, he poked his head out. Hands jerked him to the ground. German soldiers ringed the vehicle. "Heraus!" they cried. "Aber Schnell!”—“Get out here! And quickly!” One by one the French soldiers jumped down, hands raised.

“The only one who stayed in the lorry was Hass,” recalled Jordan. “He knew what would happen to him.”

Hass fired his Schmeisser at the SAS weapons cache, blowing himself and the truck to pieces and sending the Germans and their prisoners diving every which way—all but Jordan, who sprinted into the dark, evading capture.

A German fighter pilot later captured by the British, Luftwaffe Lieutenant Friederich Korner, provided details of the double-cross. “Brueckner got out, saluted the CO and stated that he was a German soldier acting as driver of a German lorry containing a party of heavily armed English troops in German uniform with explosive charges to destroy aircraft,” Korner said. “The CO was rather suspicious at first but the driver pressed him to organize as many men as possible with all speed and as heavily armed as possible to disarm the raiding party. The truck was immediately surrounded and the occupants forced to get out. A few seconds after the last one had got out, there was an explosion inside the lorry and it was completely destroyed.” Besides exposing the Derna raid, Brueckner warned the Germans that Martuba was about to be hit, and showed them where the enemy rendezvous was.

From the rendezvous site, Tiffin could hear fighting at both strike locations. After dropping the Martuba raiders, Buck and Essner joined him, unaware of events at Derna. An exhausted Jordan arrived on foot. When he told of Brueckner’s betrayal, Buck ordered an immediate evacuation Tiffin trained his gun on Essner. “For me now he was a German, an enemy,” Tiffin said. “I said, ‘When you move, you are a dead man.’” Later, Essner did try to escape, and died in a volley of British bullets.

Violence awaited the Frenchmen at Martuba. When they found the base on high alert, they did not attack but settled in to monitor enemy activity. As they left for the rendezvous Germans spotted them, and all were captured or killed. Buck later blamed his misplaced trust in Brueckner for the debacle.

Tempted to disband the SIG, the army instead gave Buck a final chance—the raid on Tobruk. The aim was to cripple key supply ports ahead of an Allied offensive at El Alamein. The SAS would attack Benghazi. The LRDG would hit Barce, 160 miles east of Tobruk—itself the target of a commando force, artillerymen, Royal Marines, British infantry, and the SIG. Lieutenant Colonel Haselden would command the attack. The commandos and the SIG were to bluff their way into Tobruk to silence the port’s coastal batteries, allowing Royal Navy destroyers HMS Zulu et HMS Sikh to land a battalion of marines. An infantry force in 20 Motor Torpedo Boats would swoop in as well.

On Sunday night, September 13, the commandos penetrated Tobruk, heading for the coastal guns on the eastern outskirts. Haselden and Buck, with five SIG men including Leo Hillman, the young Austrian, seized a small house and established a command post. But the operation began to unravel. The man assigned to lead the infantry ashore got lost. As the landing boats circled, enemy gunners spotted the British vessels, eventually sinking both destroyers. The Germans surrounded Haselden, Buck, and their little force. “It was too dark to see the enemy but they were about 10 yards away,” recalled Hillman. “We continued to hold back the enemy for another 10 minutes until we ran out of ammunition.”

At this, Haselden charged singlehandedly. Before the others could use the distraction to get away, the Germans killed him. They captured all but Hillman, who stumbled through the night until he encountered seven British soldiers led by a commando, Lieutenant Tommy Langton. Hillman had lost a boot and badly cut his foot, but surrender was not an option he limped on. By the time the group reached their rendezvous east of the city their LRDG transport, as arranged, had left. Hillman and accomplices set off on foot for the British lines 400 miles east. Friendly Arabs guided the soldiers to Bardia. For four weeks they hid in a wadi, with Arabs providing food and water. When they reached British lines on November 13, Hillman found Tiffin, who had good news and bad news.

The British Army had succeeded with its attack on El Alamein, but was dissolving the SIG. With Buck a POW, the group had no commander—and the Germans had withdrawn hundreds of miles west, leading the army to conclude that there was no role in the Desert War for Tiffin, Hillman, and cohort. Headquarters folded the SIG into the SAS, ending brief months of activity during which, despite doing little physical damage, the Special Interrogation Group rattled the Germans. In a June 1942 message to Rommel that British code breakers intercepted, Hitler, calling the SIG “German political refugees,” demanded they “be mercilessly wiped out.”

The British Special Operations Executive recruited Hillman to organize anti-Nazi partisans in Austria. He emerged from the war with a Military Cross. In December 1942, Italian troops captured Tiffin and other SAS men bound west for American lines. “We broke down,” said Tiffin. “We were spotted from an Italian outpost in the Benghazi area, and they sent an armored car to find out who we were.” Convincing his captors he was Canadian, he spent 10 months as a POW in Bari, Italy. When Italy surrendered in September 1943, he was transferred to a German camp near Hanover. After the war, Tiffin reclaimed his surname. Tiefenbrunner learned that his parents had perished at Auschwitz. After participating in the 1948 war that established the state of Israel, he and his wife raised four children in London. He spent his final three decades in Israel, working as a bookbinder until he retired in 2011.

In 2013, Tiefenbrunner gave an interview about one of the war’s most secretive, shortest-lived units. The SIG “did the job they were asked to do and a bit more,” he said. “We fulfilled a duty that could not have been done by a whole regular army because we could spring a surprise and carry out an action which was a complete surprise of our enemy.” Soon after, Maurice Tiefenbrunner, the last SIG man, died at 97.

Originally published in the April 2015 issue of La Seconde Guerre mondiale. Pour vous abonner, cliquez ici.


Vehicles of the Long Range Desert Group 1940–45 by Gavin Mortimer

The Long Range Desert Group was one of the most famous special units of World War II, operating heavily modified vehicles deep behind enemy lines to gather intelligence and support the raids of David Stirling’s new Special Air Service.

When war broke out, a pre-war explorer and army officer, Ralph Bagnold, convinced Middle East Command of the need for a reconnaissance force to penetrate into Italian-held desert. Bagnold tested four types of vehicles over rocks and through soft sand to find the best one for his new unit. Bagnold selected the Chevrolet WB (30 CWT) as the signature vehicle of the Long Range Desert Group because it is “fast, simple and easy to handle”. With left-hand steering, horizontal grill and round fenders on the rear wheels, these trucks proved themselves popular and effective. The durability of the Chevrolets was demonstrated in January 1941 with an audacious raid on the Italian fort/air strip at Murzuk, hundreds of miles behind enemy lines.

This book explains the detail of all the vehicles of the LRDG, as well as their modifications, driving techniques, and special kit for surviving behind enemy lines in one of the most hostile environments on earth.


The Men Who Made the SAS: The History of the Long Range Desert Group

Established in June 1940, the Long Range Desert Group was the inspiration of scientist and soldier Major Ralph Bagnold, a contemporary of T.E Lawrence who, in the inter-war years, explored the North African desert in a Model T Ford automobile.

Mortimer takes us from the founding of the LRDG, through their treacherous journey across the Egyptian Sand Sea and beyond, offering a hitherto unseen glimpse into the heart of this most courageous organisation, whose unique and valiant contributions to the war effort can now finally be recognized and appreciated.

Praise for Gavin Mortimer:

"With unparalleled access to SBS's archive, Mortimer draws on private papers to produce the definitive account of the SBS's extraordinary exploits in WWII." - Sunday Telegraph

"The SBS is finally being recognised thanks to a remarkable new book. Author Gavin Mortimer spent more than a decade interviewing veterans, scrutinising SBS archives and poring over recently declassified documents to write The SBS in World War 2." - Daily Mirror

"This gripping first-hand account of the raid is one of many previously unpublished resources that Mortimer's book draws on." - The Times

"Mortimer deserves full credit for assembling a mountain of material and presenting it with lucidity and balance" - Philip Ziegler, Daily Mail


The Men Who Made the SAS: The History of the Long Range Desert Group

This is without a doubt the best book I have read about the LRDG. The amount of information is stunning and the writer made good use of his knowledge and access to archival information.
The reader gets an in depth look on how the LRDG was founded and how it grew into a very successful tool used to win the war in North Africa.

What the book also shows is that the LRDG made many of the raids performed by the SAS possible. In a way they became a &apostaxi service&apos for the SAS. And the more they did so, t This is without a doubt the best book I have read about the LRDG. The amount of information is stunning and the writer made good use of his knowledge and access to archival information.
The reader gets an in depth look on how the LRDG was founded and how it grew into a very successful tool used to win the war in North Africa.

What the book also shows is that the LRDG made many of the raids performed by the SAS possible. In a way they became a 'taxi service' for the SAS. And the more they did so, the less they liked it. In the end the LRDG and SAS went their own way. The role of each unit was quite different indeed. The SAS never forgot the role the LRDG performed for them.

It also becomes clear that the role the LRDG played in the African campaign was what suited them best. Unfortunately Churchill's obsession with the Adriatic area saw the LRDG, and many other special forces units, end up being used in a role that was not the best way to use them.

Great book and a must read if you like to read about special forces units, but also if you want to learn more about a part of the African campaign that does get the attention it deserves.

In some places the proofing could have been sharper, but it does not distract from the amazing story.
. Suite


1. The Men Who Made the SAS: The History of the Long Range Desert Group (Paperback)

Description du livre Paperback. Condition: Nouveau. Language: English. Brand new Book. Established in June 1940, the Long Range Desert Group was the inspiration of scientist and soldier Major Ralph Bagnold, a contemporary of T.E Lawrence who, in the inter-war years, explored the North African desert in a Model T Ford automobile.Mortimer takes us from the founding of the LRDG, through their treacherous journey across the Egyptian Sand Sea and beyond, offering a hitherto unseen glimpse into the heart of this most courageous organisation, whose unique and valiant contributions to the war effort can now finally be recognized and appreciated. Praise for Gavin Mortimer:"With unparalleled access to SBS's archive, Mortimer draws on private papers to produce the definitive account of the SBS's extraordinary exploits in WWII." Sunday Telegraph"The SBS is finally being recognised thanks to a remarkable new book. Author Gavin Mortimer spent more than a decade interviewing veterans, scrutinising SBS archives and poring over recently declassified documents to write The SBS in World War 2." Daily Mirror"This gripping first-hand account of the raid is one of many previously unpublished resources that Mortimer's book draws on." The Times"Mortimer deserves full credit for assembling a mountain of material and presenting it with lucidity and balance" Philip Ziegler, Daily Mail. Seller Inventory # HUK9781472122094


Voir la vidéo: The Orgins of Special Air Service Feat. Special Boat Squadron (Décembre 2021).