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Oiseaux dans le monde antique : messagers des présages et des augures

Oiseaux dans le monde antique : messagers des présages et des augures

Les traducteurs sont régulièrement confrontés au problème que les mots et les expressions d'une langue ne se traduisent pas toujours exactement dans ceux d'une autre. En fait, une traduction littérale peut parfois sembler incompréhensible, en particulier lorsqu'il s'agit de croyances ou de comportements de personnes d'une autre culture.

Considérez le passage suivant de la pièce d'Aristophane Les oiseaux , où le chœur des oiseaux essaie d'expliquer à leurs visiteurs humains tous les avantages qu'ils accordent à l'humanité, dont le principal est d'agir en tant que consultants spéciaux :

Nous sommes vos oracles, votre Ammon, Delphes, Dodone et votre Apollon. Vous ne commencez rien sans d'abord consulter les oiseaux, qu'il s'agisse d'affaires, de gagner votre vie ou de vous marier. Chaque prophétie qui implique une décision que vous classez comme un oiseau. Pour vous, une remarque importante est un oiseau ; vous appelez un éternuement un oiseau, une rencontre fortuite est un oiseau, un son, un serviteur ou un âne, tous des oiseaux. Donc clairement, nous sommes vos dieux de prophétie.

Aristophane, Des oiseaux 716–24

Cavalier et oiseaux, messagers de présages, d'après la pièce grecque antique d'Aristophane. (Jastrow / )

Oiseaux et présages en traduction

Cela ressemble à une erreur de traduction bizarre. Mais cela commence à avoir un sens lorsque vous vous souvenez que le mot grec pour un oiseau, ornis ou oionos, était aussi le mot pour un présage. Les oiseaux étaient considérés comme des « signes ». Ils étaient les principaux agents par lesquels les dieux révélaient leur volonté aux humains, de sorte qu'ils pouvaient raisonnablement se décrire comme les messagers des dieux et les intermédiaires privilégiés, qui devraient être consultés sur les plans futurs et les décisions importantes.

Et tous ces éléments appelés « oiseaux » vers la fin de l'extrait s'avèrent impliquer des superstitions communes, un peu comme notre habitude de dire « vous bénisse » lorsque quelqu'un éternue. Ainsi, appeler quelque chose « un oiseau » revenait simultanément à dire que cela pouvait être significatif et que les oiseaux pouvaient être la clé de cette signification.

Cela peut aider à expliquer la confusion linguistique, mais qu'en est-il des confusions culturelles plus importantes ? Comment les oiseaux étaient-ils censés remplir ces rôles, et était-ce tous des oiseaux ou seulement certains d'entre eux ? Qui a cru à tout cela et sur quelle base ? Comment les sociétés qui ont effectivement inventé la science, la philosophie, la médecine, l'ingénierie et les mathématiques occidentales ont-elles pu entretenir des superstitions aussi curieuses ?

Commençons par les aspects pratiques et la nomenclature. Si les oiseaux étaient en quelque sorte des « signes » qui aidaient à expliquer le fonctionnement du monde et la volonté des dieux, la première chose dont vous auriez besoin était des experts pour décoder le comportement des oiseaux. Les premiers praticiens de cette compétence étaient diversement connus sous le nom d'oionoskopoi (observateurs d'oiseaux), d'oionistai et d'oionomanteis (interprètes d'oiseaux) ou d'oionopoloi (experts d'oiseaux), et ils apparaissent régulièrement dans la littérature classique à partir d'Homère pour donner des conseils sur des questions d'État à des moments critiques. .

Chez Homère, ils sont consultés notamment sur la stratégie militaire. Dans le Iliade vous avez du côté grec Calchas, « de loin le meilleur expert en oiseaux, qui savait les choses présentes, futures et passées » (I 68-70), tandis que de l'autre côté Helenus était « de loin le meilleur homme-oiseau de Troie » (VI 76); et dans le Odyssée Halitherse « surpassa tous les hommes de sa génération dans sa connaissance des oiseaux et dans l'explication des présages » (II 157).

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Calchas était un voyant avec un don pour interpréter le vol des oiseaux. (Waterborough / )

Le voyant Tirésias avait même un « observatoire d'oiseaux » spécial pour pratiquer son art, situé dans un endroit « où chaque espèce d'oiseau trouve refuge » (Sophocle, Antigone 998–1002), et cet oionoskopeion était assez célèbre pour être mentionné beaucoup plus tard comme une attraction touristique par l'écrivain de voyage Pausanias (IX 16.1). La plupart des augures d'Homère sont des hommes, mais Helen interprète aussi un présage d'oiseau compliqué dans le Odyssée (XV 160-78), et les femmes prêtresses et devins étaient au cœur du fonctionnement de la plupart des oracles.

Ces interprètes de signes d'oiseaux étaient parmi les interprètes de la compétence connue plus généralement sous le nom de mantike (« divination »), bien qu'il s'agisse d'une notion générique qui comprenait également des interprètes d'oracles, d'entrailles, de sorts, de lancer de dés et de rêves. Les «ornithologues» avaient tendance à fonder la plupart de leurs jugements sur des observations de vol et de cris d'oiseaux. Ils ne faisaient généralement pas de prédictions en tant que telles, mais établissaient plutôt si les perspectives d'actions particulières étaient bonnes.

Les autres représentants de la mantike étaient plus susceptibles d'être invités à faire également des prophéties, pour lesquelles ils pourraient avoir besoin d'un peu d'inspiration divine ; et comme le suggère la racine du mot mantike, ils étaient susceptibles d'être touchés par une petite « manie » pour les aider à performer. Le mot romain pour la profession était divinatio tandis qu'un interprète d'oiseaux était appelé augure ou auspex, d'où nous obtenons les mots «augure» et «auspicieux» (littéralement «regarder les oiseaux» à nouveau). Les Romains, comme on pouvait s'y attendre, mettaient tout cela sur une base organisée, avec un organisme officiel pour codifier les règles et fixer des normes professionnelles, et nous examinerons ces dispositions institutionnelles plus tard.

Un augure interrompt le vol des oiseaux vers le roi. Numa, avec un visage voilé, est déclaré par l'oracle, du vol des oiseaux, pour être un roi heureux. ( Jdsteakley)

Mais le point à souligner d'abord est que bien qu'il y ait eu des experts reconnus en ornithomancie ou en « augure des oiseaux », cela n'était en aucun cas considéré comme une compétence occulte ou mystérieuse ; c'était une pratique courante à laquelle tout le monde croyait et pratiquait dans une certaine mesure, un peu comme la prévision du temps, où la tradition de base de ce qui constituait de bons ou de mauvais signes était largement comprise. Il a fourni une sorte de cadre de croyance implicite du genre de ceux que la plupart des gens avaient pour les aider à donner un sens au monde.

Bons présages et mauvais présages

Il y a un autre type d'exemple dans le long poème d'Hésiode Travaux et jours , qui est en grande partie un manuel de bonnes pratiques pour les agriculteurs, organisé par le calendrier agricole. À la fin de ce livre, Hésiode établit un lien explicite entre l'augure des oiseaux et la croyance en des jours propices et défavorables :

Ces jours [heureux] sont une grande bénédiction pour les hommes sur terre, mais les autres sont inconstants, insipides et n'offrent rien. Certains louent un jour, d'autres un autre, mais peu les comprennent. Parfois, un jour est une belle-mère, parfois une mère. Heureux et chanceux l'homme qui sait toutes ces choses et s'acquitte de son travail sans offenser les immortels, interprétant correctement les signes des oiseaux et évitant les transgressions.
Hésiode, Travaux et jours 822–28

Voici également quelques exemples d'Homère d'augure en action, où tous ceux qui assistaient aux signes pouvaient voir ce qu'ils présageaient. Vers la fin du Iliade le vieux roi de Troie, Priam, prie Zeus de lui envoyer un présage favorable pour sa dangereuse mission de plaider auprès d'Achille. Le dieu oblige :

Immédiatement, il envoya un aigle, le plus important des oiseaux ailés, le chasseur noir qu'ils appellent aussi « l'aigle sombre », ses ailes s'étendant aussi larges de chaque côté que les portes bien verrouillées de la grande salle d'un homme riche. Il est apparu sur la droite alors qu'il plongeait à travers la ville, et ceux qui regardaient se sont réjouis et leurs esprits ont été remontés.

Homère, Iliade XXIV 315-21

Zeus envoie un aigle comme un présage favorable à Priam. ( Uryadnikov Sergueï / Adobe Stock)

Un exemple d'un présage défavorable se produit plus tôt dans l'Iliade, quand Hector pousse l'attaque contre les navires grecs :

Un oiseau leur était apparu alors qu'ils s'empressaient d'avancer, un aigle de haut vol, longeant l'armée par la gauche, tenant dans ses serres un monstrueux serpent rouge sang, vivant et se tordant encore. Le serpent n'avait pas non plus abandonné le combat, mais il se tordit sur lui-même et frappa l'aigle en le serrant à la poitrine par le cou ; et l'aigle, dans une douleur aiguë, le laissa tomber à terre, de sorte qu'il tomba parmi la foule, tandis qu'avec un grand cri, il s'envolait sur les courants d'air. Les Troyens frissonnèrent quand ils virent le serpent étincelant couché parmi eux, un présage du tout-puissant Zeus.

Homère, Iliade XII 200-08

Hector est conseillé par son augure, Polydamas, de se retenir, au motif que les Troyens finiront par être repoussés comme l'aigle. Mais Hector est clairement mécontent de ce conseil et impatient de toute cette ornithologie :

Polydamas, je ne veux plus entendre ce genre de message maintenant. Vous pouvez sûrement trouver une meilleure histoire que celle-là? Si vous êtes vraiment sérieux dans ce que vous dites, les dieux ont dû vous brouiller la cervelle, puisque vous me dites d'oublier le conseil que Zeus, seigneur du tonnerre, m'a lui-même donné comme une promesse solennelle. Tu me dis de suivre le vol des oiseaux aux longues ailes, des créatures qui ne m'intéressent pas du tout. Peu m'importe qu'ils volent à droite vers le soleil du matin ou à gauche dans l'obscurité de l'ouest. Nous devons écouter les conseils du tout-puissant Zeus, qui est le roi de tous les mortels et immortels. Un seul présage est préférable : se battre pour son pays.
Homère, Iliade XII 231-43

Achille triomphant traînant le cadavre d'Hector devant les portes de Troie. Hector n'a pas apprécié le présage de Zeus envoyé par les oiseaux. (Dr.K. / )

Comme illustré ici, les présages étaient considérés comme favorables lorsque les oiseaux passaient à droite, défavorables à gauche. Mais ce pronostic semblerait plutôt arbitraire puisqu'il dépendait beaucoup de la façon dont l'observateur se trouvait à l'époque. L'exemple d'Hector suggère peut-être que c'était la direction du vol qui importait, ce qui aurait peut-être plus de sens, puisque l'est – associé à la lumière, au matin et au soleil – était considéré comme le quartier propice.

Les Romains pensaient que la gauche était favorable et la droite défavorable, ce qui semble être dû au fait qu'ils faisaient face au sud lorsqu'ils menaient des augures tandis que les Grecs faisaient face au nord, de sorte que l'est était à droite pour les Grecs et à gauche pour les Romains. Cette confusion se reflète dans leurs étymologies gauche/droite.

Il existe une prédisposition marquée en faveur des droitiers dans la plupart des cultures et le mot pour « droit » a tendance à avoir une gamme d'autres utilisations avec des connotations fortement favorables, comme c'est le cas en anglais (le bon plan d'action, la bonne réponse, un droit légal, etc.).

De la même manière, le latin dexter signifie « juste », « opportun » et « dextreur » ; mais le mot latin pour "gauche", sinistre, a un double devoir à la fois "favorable" (comme une sorte d'euphémisme) et "défavorable" (plus littéralement). Pas étonnant, dit Cicéron, qu'il y ait ici place pour « une petite erreur, un peu de superstition et beaucoup de fraude » (Sur la divination II 83).

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Pièce de monnaie grecque antique avec aigle debout à droite, un présage favorable. (bot de téléchargement Flickr / CC BY-SA 2.0 )

Présages de guerre

Certains présages nécessitaient de toute façon une interprétation plus complexe. Chez Eschyle Agamemnon (112-20) deux aigles, un "noir" et un "à queue blanche" (représentant Agamemnon et son frère, Ménélas), apparaissent sur le côté de la lance (le côté droit, auspicieux) et dévorent un lièvre ( Troy) qui est enceinte (peu propice, suggérant un éventuel châtiment). Et dans une autre pièce (probablement aussi d'Eschyle), on nous dit certaines des technicités qui doivent être maîtrisées par l'ornithoscopiste sérieux :

Je me suis efforcé de déterminer le vol des oiseaux au serrement tordu, marquant lesquels étaient de droite par nature, et lesquels de gauche, et quelles étaient leurs manières de vivre, chacun selon son espèce, et les inimitiés et affections qui les séparaient. , et comment ils se sont associés.

Eschyle, Prométhée lié , 488–92

Le pauvre vieil Eschyle avait une relation particulièrement intime avec les rapaces, étant réputé être mort après avoir été frappé à la tête par une tortue lâchée d'une grande hauteur par un gypaète (le gypaète barbu), qui a confondu son crâne chauve avec le genre de rocher sur lequel le l'oiseau laissait régulièrement tomber des tortues pour briser leurs carapaces.

Un autre problème consistait à décider quels oiseaux étaient importants. Tout comme Hector s'était opposé à une prophétie de son augure, Polydamas, alors qu'elle ne convenait pas à ses plans militaires, de même dans le Odyssée le célèbre voyant Halitherses fait une prédiction, basée sur le survol de la ville d'Ithaque de deux aigles agressifs, qu'Ulysse revient pour se venger des prétendants. Eux, bien sûr, ne veulent pas que le fils ou la femme d'Ulysse le croie et se moque des prévisions :

Avec toi, vieil homme, rentre chez toi maintenant et prophétise à tes enfants pour les sauver des futurs ennuis. Sur ce sujet, je suis un bien meilleur prophète que vous. Nombreux sont les oiseaux qui font des allers-retours sous les rayons du soleil et tous ne sont pas fatidiques. Quant à Ulysse, il est mort loin et vous auriez dû périr avec lui.

Homère, Odyssée II 177-84

Les rapaces, et en particulier les aigles, étaient les espèces les plus souvent mentionnées dans les contextes militaires nécessitant une interprétation. Il existe de nombreux autres exemples, non seulement dans Homère mais aussi dans les guerres et les campagnes rapportées par Hérodote, Xénophon et Arrien. C'était sans doute parce que les rapaces étaient des prédateurs, qui transmettaient le sens nécessaire du pouvoir et de la violence physique ; et comme ils étaient aussi souvent des charognards, ils avaient une relation littéralement viscérale avec les entrailles animales, dont l'interprétation (haruspicy) constituait une autre branche de la discipline.

Les oiseaux rapaces (définis de manière plus générale) avaient également tendance à avoir des relations spéciales avec les dieux, peut-être pour des raisons connexes : l'aigle était l'oiseau de Zeus (roi des dieux), le faucon et le corbeau étaient les messagers d'Apollon (dieu de la prophétie ), tandis que la chouette chevêche (Athene noctua) était l'oiseau éponyme d'Athéna (déesse de la guerre).

Cependant, la guerre n'était pas le seul contexte dans lequel les présages étaient consultés et les aigles n'étaient pas les seuls oiseaux importants. Les oiseaux étaient également des prévisionnistes météorologiques, et ils pouvaient être interrogés sur un certain nombre de problèmes difficiles liés aux voyages, aux affaires, au mariage ou à d'autres affaires privées, comme indiqué dans la citation d'Aristophane. Des oiseaux au début de ce chapitre.

Autres oiseaux menaçants

N'importe quel oiseau pourrait être de mauvais augure dans les bonnes circonstances, semble-t-il. Dans le Iliade, encore une fois, Athéna envoie un héron pour encourager Ulysse et Diomède dans leur mission nocturne clandestine pour pénétrer dans le camp ennemi, et l'oiseau crie dans l'obscurité comme un présage réconfortant. En revanche, l'écrivain de voyage Pausanias nous dit que c'était une alouette huppée qui a guidé les colons de l'Attique pour fonder une nouvelle colonie (toujours une entreprise importante, nécessitant un bon départ).

Et c'était une hirondelle qui volait avec insistance autour de la tête d'Alexandre le Grand pendant qu'il faisait la sieste dans sa tente, pour l'avertir d'un complot contre sa vie. Ceux-ci semblent être des cas particuliers, cependant, et à part les aigles, les autres espèces « menaçantes » qui surgissent le plus souvent dans la littérature grecque sont les corbeaux et les corbeaux (pas toujours distingués de manière fiable) et les hiboux.

Les corbeaux étaient généralement de mauvaises nouvelles. Ils étaient souvent des présages de mort ou de désastre. Pausanias raconte que lorsque les Athéniens se préparaient pour leur expédition militaire calamiteuse en Sicile en 415 av. « Un troupeau innombrable de corbeaux est descendu sur Delphes » et a vandalisé toutes les précieuses images que les Athéniens avaient dédiées au dieu là-bas.

Les corbeaux étaient généralement de mauvais augure. (Linnaea Mallette / )

Pausanias rapporte tout cela avec un visage impassible, mais fait le commentaire mondain, "Je mets le blâme sur les voyous et les voleurs humains moi-même" (Description de la Grèce X 15.5). Les corbeaux pourraient également servir de guides, comme ils l'ont fait pour Alexandre et ses troupes :

Lorsque les guides sont devenus confus au sujet des points de repère et que les voyageurs se sont séparés, se sont égarés et ont commencé à errer, des corbeaux sont apparus et ont pris le rôle de les guider dans leur voyage. Ils volaient rapidement devant eux pour qu'ils les suivent, mais les attendaient ensuite s'ils ralentissaient et restaient à la traîne. Le plus remarquable, nous dit-on, c'est qu'ils interpellent ceux qui s'égarent la nuit et par leurs coassements les remettent sur la bonne voie.

Plutarque, La vie d'Alexandre 27.2–3


Augure

Augure est la pratique de la religion romaine antique d'interpréter les présages à partir du comportement observé des oiseaux. Lorsque l'individu, connu sous le nom d'augure, a interprété ces signes, il s'agit de « prendre les auspices ». "Auspices" vient du latin auspicium et auspex, littéralement "celui qui regarde les oiseaux". [1] Selon les oiseaux, les auspices des dieux pourraient être favorables ou défavorables (de bon augure ou peu propice). Parfois, des augures à motivation politique fabriquaient des auspices défavorables afin de retarder certaines fonctions de l'État, telles que les élections. [2] Pline l'Ancien attribue l'invention de bon augure à Tiresias le voyant de Thèbes, le modèle générique d'un voyant dans la culture littéraire gréco-romaine. [3]

Ce type de lecture de présage était déjà millénaire à l'époque de la Grèce classique : dans la correspondance diplomatique du XIVe siècle av. aigle devin' à envoyer d'Egypte. [4] Cette pratique indigène antérieure de divination par signes d'oiseaux, familière à la figure de Calchas, le devin d'oiseau d'Agamemnon, qui commandait l'armée (Iliade I.69), a été largement remplacé par le sacrifice-divination par inspection du foie de la victime sacrificielle—haruspices-pendant la période orientalisante de la culture grecque archaïque. Platon note que l'hépatoscopie avait plus de prestige que l'augure au moyen d'oiseaux. [5]

L'un des auspices les plus célèbres est celui qui est lié à la fondation de Rome. Une fois que les fondateurs de Rome, Romulus et Remus, sont arrivés sur la colline du Palatin, les deux se sont disputés pour savoir où devrait être la position exacte de la ville. Romulus était déterminé à construire la ville sur le Palatin, mais Remus voulait construire la ville sur la colline stratégique et facilement fortifiée de l'Aventin. Les deux ont convenu de régler leur dispute en testant leurs capacités d'augure et par la volonté des dieux. Chacun s'assit sur le sol l'un de l'autre et, selon Plutarque, Remus vit six vautours, tandis que Romulus en vit douze.


Oiseaux dans le monde antique. Mots ailés

J'aime les oiseaux, tout comme l'auteur de ce livre, qui a publié un livre précédent sur les oiseaux en 2009. 1 Mynott a écrit un livre destiné aux amoureux des oiseaux peut-être plus qu'aux universitaires. Cela ne veut pas dire que le livre n'est pas soigneusement recherché, bien au contraire, la richesse des informations et des détails est superbe. C'est une excellente lecture pour tous ceux qui sont curieux des mondes grec et romain qui aiment les oiseaux ou le plein air. Avec ce lecteur à l'esprit, le livre comprend une annexe à la fin contenant de courtes biographies de cent trente auteurs anciens qui ont mentionné les oiseaux à un titre ou à un autre. Le livre comprend des citations d'auteurs comme Homère, Platon, Aristote, Virgile et Ovide, mais aussi de nombreux auteurs moins connus, qui peuvent ne pas être familiers au grand classique. Cela m'a surpris que les oiseaux soient si omniprésents dans la littérature grecque et romaine, probablement autant qu'ils l'étaient dans la vie, comme Mynott le précise tout au long du livre. Les passages d'auteurs anciens ne sont donnés qu'en traduction, l'ouvrage étant destiné au grand public. Il est magnifiquement produit et contient de nombreuses illustrations en couleurs de représentations d'oiseaux anciennes et modernes : fresques minoennes, poteries grecques, mosaïques romaines, pièces de monnaie, peintures et gravures de la Renaissance, livres du début du XXe siècle et dessins taxonomiques. Comme pour les oiseaux eux-mêmes, la variété et l'abondance des sujets constituent la force du livre.

Le livre est divisé en six sections, chacune contenant une courte introduction et trois ou quatre courts chapitres. La structure est la même partout : Mynott rassemble des citations de plusieurs auteurs pour illustrer chacun des points qu'il souhaite faire valoir. De la richesse des citations, il apparaît tout de suite que l'auteur a dû rassembler ces passages pendant de nombreuses années avant de les assembler de manière organisée.

La première partie, « Oiseaux dans le monde naturel », comprend quatre chapitres : . La section explique comment l'idée grecque de la nature incluait le monde humain et ne lui était pas opposée, comme nous avons tendance à le faire dans les temps modernes. Les trois premiers chapitres illustrent comment certaines espèces d'oiseaux ont été associées au changement de saison, à la prévision des régimes météorologiques et à d'autres changements dans le monde naturel. Les oiseaux étaient un point de référence standard pour les changements cycliques des phénomènes naturels. Dans le quatrième chapitre, l'auteur soutient que le monde aurait sonné assez différent du nôtre car il y avait une plus grande abondance de faune et en même temps il y avait moins de bruits mécaniques à affronter. Il explique également comment les chants de certains oiseaux comme les rossignols, les alouettes ou les cygnes étaient interprétés comme des lamentations. Beaucoup d'oiseaux que les anciens appréciaient pour leur chant sont encore des oiseaux emblématiques de la culture occidentale.

La deuxième partie, « Les oiseaux en tant que ressource », est divisée en trois chapitres : « Chasse et chasse à la chasse », « Cuisiner et manger » et « Élevage » 8221. Cette partie explore la valeur des oiseaux en tant que source de nourriture. La chasse aux oiseaux, par opposition au passe-temps d'élite de la chasse au gros gibier, était davantage considérée comme une activité pour le compatriote. Tout était fondamentalement réputé comestible, pas seulement les oiseaux sauvages, les pigeons ou les perdrix mais aussi les moineaux, les alouettes ou encore les coucous. Les anciens disposaient d'un grand nombre de collets, pièges, filets et leurres pour chasser les oiseaux. Les oiseaux constituaient des protéines supplémentaires bienvenues à la table de tout le monde et les anciens ont développé des façons élaborées de les cuisiner. Le dernier chapitre de cette section passe en revue les conseils des auteurs agricoles romains sur l'élevage des oies, des poulets, des canards et des pigeons. Certains de ces conseils sont en contradiction avec les sensibilités modernes, notamment le fait de casser les pattes des animaux pour qu'ils engraissent plus rapidement.

La troisième partie, « Vivre avec les oiseaux », contient également trois chapitres : “Captivité et domestication”, “Sports et divertissements”, “Relations et responsabilités”. Le premier traite de garder les oiseaux comme animaux de compagnie, que ce soit des paons pour les riches ou des moineaux, des rossignols ou des perroquets pour tout le monde. Même les geais auraient été gardés comme animaux de compagnie et certains d'entre eux ont appris à parler. Le deuxième chapitre traite de l'absence de fauconnerie dans les temps anciens, pour autant que nous puissions en juger. Il mentionne également des combats de coqs et l'utilisation d'autruches dans les cirques romains. Le dernier chapitre examine comment les oiseaux étaient communs dans la vie quotidienne et auraient partagé les mêmes habitations que les humains. Les oiseaux pourraient être une nuisance et des ravageurs agricoles, mais ils pourraient également contrôler les insectes. Des corvidés et des vautours ont été vus en train de se débarrasser de charognes animales et humaines. Certains oiseaux étaient également appréciés pour leurs plumes et les pigeons étaient utilisés comme messagers.

La quatrième partie, « Invention et découverte », est également divisée en trois chapitres : « Merveilles : récits de voyageurs et récits ; ornithologie”. Mynott soutient dans cette section que les humains étaient curieux du comportement des oiseaux et des différences entre les espèces et ont tenté une classification des oiseaux. Le premier chapitre de cette section commence par les histoires bien connues d'Hérodote sur les oiseaux qui vivaient autour des crocodiles et du mythique phénix. Il évoque également la fascination pour les autruches ainsi que pour des monstres comme les Sirènes, les oiseaux Stymphaliens ou les Harpies. Le deuxième chapitre examine l'importance que les auteurs médicaux ont attribuée aux oiseaux pour une alimentation équilibrée et plusieurs recettes bizarres préparées avec des parties d'oiseaux pour le traitement de tous les types de maladies, des maux et des douleurs aux hémorroïdes. Le dernier chapitre se concentre sur la taxonomie des oiseaux d'Aristote.

La cinquième partie, « Penser avec les oiseaux », comprend également trois chapitres : « Omens and Auguries » 8221, « Magie et métamorphose » 8221 et « Signes et symboles » 8221. Le premier chapitre de cette section présente ce qui ne peut être qu'un rapide tour d'horizon du thème des augures, qui, bien entendu, a lui-même mérité de nombreuses études. Dans le chapitre suivant, nous apprenons comment les oiseaux étaient utilisés pour la magie de l'amour et la nécromancie. Quelques passages d'Ovide Métamorphoses sont également discutés. Le troisième chapitre de cette section traite de l'interprétation des rêves, de la façon dont les oiseaux étaient souvent des symboles de notre désir de fuir les situations difficiles, et il aborde également le symbolisme militaire de l'aigle.

La sixième partie « Les oiseaux en tant qu'intermédiaires » comprend trois chapitres et un épilogue : “Les oiseaux en tant qu'intermédiaires”, “Messagers et médiateurs”, “Mère Terre” et “Épilogue : hier et maintenant”. Cette section est un peu répétitive car la plupart des sujets ont déjà été traités ailleurs dans le livre. Néanmoins, Oiseaux dans le monde antique est un ajout bienvenu à la bibliothèque de n'importe qui. La prose est claire et engageante et l'auteur réfléchit à nos attitudes modernes envers les oiseaux en particulier et la nature en général. La grande réussite de Mynott est qu'il met en évidence la présence d'un type d'animaux parmi les anciens que nous tenons souvent pour acquis ou que nous ignorons. Les oiseaux vivaient beaucoup plus près des humains dans le monde antique qu'ils ne le font aujourd'hui. Il y avait plus d'oiseaux et plus d'espèces d'oiseaux en évidence et ils partageaient l'espace dans les villes et dans les champs. Tout comme aujourd'hui, les oiseaux appartenaient à la réalité de la vie et à l'imaginaire.

1. Mynott, Jérémie, Birdscapes : Les oiseaux dans notre imagination et notre expérience, Princeton : Princeton University Press, 2009.


Oiseaux dans le monde antique

Les oiseaux ont envahi le monde antique, imprimant leur présence physique dans l'expérience quotidienne et l'imagination des gens ordinaires et figurant en bonne place dans la littérature et l'art. Ils ont fourni une source fertile de symboles et d'histoires dans les mythes et le folklore et étaient au cœur des anciens rituels d'augure et de divination.

Jeremy Mynott's Birds in the Ancient World illustre le ma.

Les oiseaux envahissaient le monde antique, imprimant leur présence physique dans l'expérience quotidienne et l'imagination des gens ordinaires et figuraient en bonne place dans la littérature et l'art. Ils ont fourni une source fertile de symboles et d'histoires dans les mythes et le folklore et étaient au cœur des anciens rituels d'augure et de divination.

Les oiseaux dans le monde antique de Jeremy Mynott illustrent les nombreux rôles différents que les oiseaux ont joués dans la culture : en tant qu'indicateurs du temps, de la météo et des saisons en tant que ressource pour la chasse, l'alimentation, la médecine et l'agriculture en tant qu'animaux domestiques et divertissements et en tant que présages et intermédiaires entre les dieux et l'humanité.

Nous apprenons comment les oiseaux étaient perçus - à travers des citations de plus d'une centaine d'auteurs grecs et romains classiques, tous fraîchement traduits en anglais, à travers près de 100 illustrations de peintures murales anciennes, de poteries et de mosaïques, et à travers des sélections d'écrits scientifiques anciens, et de nombreuses anecdotes et descriptions tirées d'ouvrages d'histoire, de géographie et de voyage.

Jeremy Mynott agit comme un guide stimulant de ce matériau riche et fascinant, utilisant les oiseaux comme un prisme à travers lequel explorer à la fois les similitudes et les différences souvent surprenantes entre les conceptions anciennes du monde naturel et la nôtre. Son livre est une contribution originale à l'intérêt florissant pour l'histoire culturelle des oiseaux et à notre compréhension des cultures anciennes dans lesquelles les oiseaux ont joué un rôle si important.

Un nouveau récit de la civilisation grecque et romaine antique illustré par la relation entre l'humanité et les oiseaux.

Explore les rôles nombreux et variés que les oiseaux ont joués dans la vie quotidienne : en tant que présages du temps, marqueurs du temps, leur utilisation en médecine, chasse et agriculture, et aussi en tant que messagers des dieux.

Un vaste compte rendu d'un vaste corpus de documents historiques et culturels avec de nombreuses citations traduites de plus de 100 auteurs grecs et romains.

Près de 100 illustrations en couleurs d'anciennes peintures murales, poteries et mosaïques.

Des comparaisons stimulantes avec les attitudes modernes envers les oiseaux et le monde naturel.


Les oiseaux dans le monde antique : messagers des présages et des augures - Histoire

Les oiseaux ont envahi le monde antique. Ils ont imprimé leur présence physique sur l'expérience quotidienne et l'imagination des gens ordinaires de la ville comme de la campagne, et ont figuré en bonne place dans la littérature et l'art. Ils ont également fourni une source fertile de symboles et d'histoires dans leurs mythes et leur folklore, et étaient au cœur des anciens rituels d'augure et de divination. Birds in the Ancient World: Winged Words de Jeremy Mynott rassemble tout ce matériel riche et fascinant pour le lecteur moderne.

À l'aide de citations de plus d'une centaine d'auteurs grecs et romains classiques, tous fraîchement traduits en anglais, et de près d'une centaine d'illustrations de peintures murales anciennes, de poteries et de mosaïques, Birds in the Ancient World illustre les nombreux rôles différents joués par les oiseaux dans culture populaire : en tant qu'indicateurs du temps, du temps et des saisons en tant que ressource pour la chasse, l'alimentation, la médecine et l'agriculture en tant qu'animaux domestiques et divertissements et en tant que présages et intermédiaires entre les dieux et l'humanité. Il y a aussi des sélections d'écrits scientifiques anciens sur les oiseaux, ainsi que de nombreuses anecdotes et descriptions d'ouvrages d'histoire, de géographie et de voyage.

Jeremy Mynott agit comme un guide stimulant de ce matériau varié, utilisant les oiseaux comme prisme à travers lequel explorer à la fois les similitudes et les différences souvent surprenantes entre les anciennes conceptions du monde naturel et la nôtre. Son livre est une contribution originale à l'intérêt florissant pour l'histoire culturelle des oiseaux et à notre compréhension des cultures anciennes dans lesquelles les oiseaux ont joué un rôle si important.

Jeremy Mynott est l'auteur de Birdscapes: Birds in Our Imagination and Experience (2009), un livre explorant la variété des réponses humaines aux oiseaux, décrit par les critiques comme « le meilleur livre jamais écrit sur les raisons pour lesquelles nous observons les oiseaux » (Gardien) et 'une merveilleuse rumination sur les oiseaux et les ornithologues amateurs à travers l'espace et le temps pour quiconque s'intéresse à notre relation avec la nature' (THES). Il a également publié une édition et une traduction de Thucydide dans la série « Textes de Cambridge dans l'histoire de la pensée politique » et, plus récemment, Knowing your Place, un récit de la faune dans un petit hameau du Suffolk. Il a diffusé à la radio et à la télévision, et est un critique régulier pour le TLS et les magazines sur la faune, un membre fondateur de 'New Networks for Nature', l'ancien directeur général de Cambridge University Press et membre émérite du Wolfson College, Cambridge .

Avis sur Oiseaux dans le monde antique : mots ailés

Mynott provides a detailed picture of ancient understandings of birds-whether as food source or literary symbol - in the context of the literary passages and the social order of the time . He includes a time line of ancient writers and historical events as well as a biographies section, which summarizes the contributions of various ancient authors in documenting birds. Further scholarly apparatus include a general index, a bird index, and extensive endnotes. This title complements Birds in the Ancient World A-Z (2012) and belongs in robust classical studies collections and in ornithology departments. * CHOICE * A beautifully produced volume, with full-colour illustrations, acknowledgements, a bird index and a general index, a very full bibliography, detailed references, footnotes and lists of the bird species found in the sources. These academic accoutrements only add a flourish, though, to the approachable and enjoyable nature of the actual read. * Liz Dexter, Shiny New Books * Classical literature is a rich source of bird-related forteana, as this superb study reveals . a delightfully easy read, thanks to Mynott's stylistic panache: fluent, quasi-Herodotean, jargon-free, consistently witty . Not many writers can claim to have the last word on their subject. Mynott though, is that - have to say it - rare bird . For naturalists, scientists, social historians, twitchers, this superlative study will surely fly. * Barry Baldwin, The Fortean Times * The history lover inside me drew me to this title but I was pleased to find my ecologist's curiosity satisfied many times whilst reading this book . From the earliest images and writings that birds can be identified from, you will find yourself amazed at what can be discovered from sources well over 1000 years old that can be linked with present day species and their distributions. It is such a richly detailed book that you might not be able to read it from start to finish in one go, but the chaptering allows you to dip in and out and discover something new each time you pick it up. * Katharine Bowgen, British Trust for Ornithology (BTO) * At a time when we need to be listening to the messages from birds from declining puffins losing their sand eels from warming seas, to Mediterranean Great White Egrets now breeding each year in Somerset this book offers brilliant insights into an earlier human culture's intimate relationship with another species. * Terry Glifford, Green Letters: Studies in Ecocriticism * This publication can be considered an essential sourcebook for those who want to delve deeper into how birds were appreciated by the Greeks and Romans. * Antiqvvs * Birds in the Ancient World is a welcome and important resource for the scholar working on any aspect of birds in all spheres of medieval life . Mynott's erudite discussions, though, will make an excellent companion for those wishing to explore the classical legacy in medieval 'nature' paradigms. * Michael Warren, Medium Aevum * Jeremy Mynott's new book is by far the most erudite book on birds I have ever read. It is a compelling combination of the history of birds and the ancient world that throws both into new relief . this original guide comes highly recommended. * Alexandra Henton, The Field * . provides a comprehensive introduction and overview of the role of birds within ancient society. The book is distinct from previous scholarship on birds in the ancient world with its approach to the material . Mynott's style will no doubt engage non-Classicists, particularly ornithologists and bird-watchers, through his intelligent use of modern comparisons and presentations of extracts of ancient texts. However, I also believe his book could work as a set-text for undergraduate students, particularly for modules that discuss the interaction between ancient societies and the natural world. * Ben Greet, The Classical Review * For Dr Mynott, 'the significance of birds' is his binding theme in this illustrated cultural history with liberal quotations from some of humanity's greatest literature at this formative period of Western history. * John McEwen, Country Life * This is a wonderfully readable book, scholarly but fully accessible, continually thoughtful, properly sceptical, often amusing, and culled from knowledge of ancient literature that must be second to none . It is nicely illustrated in full colour. Whether you read the book straight through, or in a series of dips, it is full of revelation and insight into the ancient mind-set, which was once familiar and strange . Thanks to Jeremy Mynott, the birds of the ancient world have taken flight, and we can go birding in that magical lost world. * Peter Marren, British Wildlife * One of the most beautiful, most engaging and simply most delightful books I have read in a long time . Mynott has offered a masterclass in writing a work that popularizes Classics and explains the discipline's relevant authority, clearly and memorably to outsiders . Among many splendid features of this volume, I wish to highlight its illustrations . this is a splendidly learned and superbly interesting account of the manifold ways in which birds and humans interacted in antiquity, but it is more than that: this is a book which incites one to ponder upon fundamental ecological and environmental issues and to re-examine our own relationship to the natural world. * Andrej Petrovic, Greece & Rome * Jeremy Mynott's masterful cultural and scientific history tours their [birds] roles as timepieces, soundscapes, pets, messaging services even intermediaries with the supernatural. The vivid artworks and literary passages give this wings. * Barbara Kiser, Nature * Mynott organises his elegant and thought-provoking book by theme and deploys a comprehensive range of quotes from throughout the classical period . His approach is nuanced and open-minded, and he writes with a light, often wry touch . The book is full of delightful titbits. * Philip Womak, Literary Review * With a glorious array of references, vivid images, and his own astute philosophical commentary, Mynott deftly brings all this into sharp focus: are all these ancient associations, uses and abuses really so different from the way we see birds? * Philip Hoare, New Statesman * A distinguished publisher and writer on both classics and bird-watching, Mynott has scoured thousands of pages on a literary nature trail. * Peter Stothard, The Times Literary Supplement * [An] excellent new book. * Robin Lane Fox, The Financial Times * A book the world has been waiting for, rich, scrupulously organised, imaginative, beautifully written, and driven by a double passion. On the one hand, for birds and human interactions with them. On the other, for the ancient world, especially those Greeks who 'invented the concept of nature' and the scholarship which brings their thoughts and observations alive. * Ruth Padel, author of Darwin - A Life in Poems, The Mara Crossing, and In and Out of the Mind * This scholarly, yet readable and fascinating book presents a detailed account of how our current obsession with birds began . beautifully produced volume, illustrated throughout with striking colour images . Mynott's book brings to life the variety of ancient scholars and artists who were inspired by birds. The sheer volume of material must, one feels, have been daunting, yet Mynott has processed it in a sensitive and logical fashion . this definitive and original account of birds in the ancient world will serve as an invaluable reference for all subsequent historians of ornithology, and indeed, zoology as a whole. * Tim Birkhead, Archives of National History * It is [. ] thought-provoking, highly readable and exhaustive. Mynott has made an enormous effort to trawl the whole of the classics for bird references. The materials unearthed are far greater than anything previously considered and an appendix supplying potted biographies of the Greek and Roman authors discussed in the book includes more than 100 names . Perhaps the pre-eminent achievement of the book is not its fastidious examination of classical birds, but the way it pans backwards from the avian minutiae to give us a much broader vision of the two great civilisations. * Mark Cocker, The Spectator * [A] stunning new book . reading this splendid study, I experienced some of the excitement that humanists must have felt at entering into a lost world . Beautifully produced, informed by wonderful scholarship, Birds in the Ancient World embodies the Renaissance spirit, as a model of humane and civilised learning. * Mike McCarthy, Resurgence & Ecologist Magazine * An astonishing combination of knowledge and sheer readability . a copiously and richly illustrated review . I think we should be grateful to Jeremy Mynott for this wonderful book, which both illuminates that understanding and broadens our knowledge. * Roger Riddington, British Birds * [A] superb book . Mynott quotes [. ] 120 authors in total, some translated into English for the first time. All the translations are Mynott's own. The period covered is approximately 700 BC to AD 300 and, since Mynott's approach is thematic, each chapter ranges pretty freely across those thousand years. It is, without doubt, a major achievement and a brilliantly sustained exercise in what Mynott [. ] calls 'thinking with birds' . We are fortunate to have in Mynott, who is both an ornithologist and a classicist, the perfect guide for such explorations. * Mathew Lyons, History Today * Jeremy Mynott's Birds in the Ancient World is an absolute joy, beautifully written and gloriously illustrated. * Peter Thonemann, Books of the Year 2018, The Times Literary Supplement *


Augury: Lost Form of Divination

Augury is one of those misunderstood words, possibly because true augury has been largely lost in the shadows of ancient history. If a person knows or has heard the word at all, they generally believe it is another word for divination. That is close. Augury is an ancient word, and over time has come to be used as a word for divination. However, the original meaning of augury actually refereed to a specific type of divination: Reading the signs and omens in the activity of birds.

Roman Augury

Some sources broadly define augury as an act of divination that included watching the actions of various creatures and natural phenomena, as well as interpreting omens in the entrails of sacrificed animals.

Le mot augury comes from the old Latin word augur. Un augur was a religious official in ancient Rome who foretold of positive or negative outcomes to important evens based on the signs and omens provided by birds. Current research indicated that the word augur may actually be derived from the word avis which means ‘bird’ in Latin. The augurs of ancient Rome were powerful officials. It was generally considered a bad idea to ignore their counsel and advice. How good was their advice? Well, most of the Roman Empire was built following the advice of the augurs. It is difficult to argue with results.

It is from the ancient Roman the practice of augury divination would become well known. The flight and activity of birds, sometimes of particular birds, were seen as either favorable or unfavorable signs from the gods, usually the god Jupiter, king of the gods. Many important decisions in Rome were decided by first gazing up at the sky and seeing what the birds foretold. Even the founding of Rome itself was, according to legend, decided by augury. It was said that Remus and Romulus, the mythical founders of Rome, initially could not agree on where exactly the city of Rome should be built. To settle their dispute, the twins sat on the ground and looked up into the sky for birds. Romulus won the contest by seeing twelve birds to his brother’s six. The Roman Empire later went on to institutionalize augury, and even had a special class of priests known as augurs whose sole duty it was to watch, study, and interpret the activity of birds.

In ancient Rome, augury was use to determine if someone was favorable as a magistrate when and where to go to war for engagements and marriages whether a particular law should be enacted the list goes on. Although the Romans made augury famous (and made good use of this particular form of divination) the Romans did not create augury. Augury itself is far older than Rome.

Augury in Different Cultures Through History

Though little is known about the practice of augury before Roman times, every Roman source we do have testifies that augury preceded Roman civilization itself. Some scholars believe augury likely made its way to Rome from ancient Egypt, where many other ancient Greek and Roman practices, ideas, and philosophies have their roots. Interestingly, as the Roman Empire expanded, various styles of augury and divination began to be incorporated into Roman practice. For example, the original Roman augurs paid strict attention to the flight and actions of birds. Later augurs adopted listening to bird song and cries, an adaptation to augury likely learned from the Greeks. The Etruscans introduced haruspicy, or the reading of animal entrails, to the Roman augurs … which is how, unfortunately, the word augury became associated with that particular form of divination.

One of the oldest references to augury is around 700 BC in Homer’s Iliad: "Thy sacred bird, celestial augury." … "But, if god his augury denies, Suppress thy impulse, nor reject advice". It’s clear the use of birds as divine messengers was clearly in place in ancient Greek, well before the establishment of Rome, possibly long before.

Perhaps you have heard the expression, "a little bird told me"? This might actually trace back to the Bible. In the King James version of the Bible, in the book Ecclesiastes, it is written: "Curse not the king, no not in thy thought and curse not the rich in thy bedchamber: for a bird of the air shall carry the voice, and that which hath wings shall tell the matter". References to birds carrying divine or special messages is woven through literature including Shakespeare and Frederick Marryat’s line, "A little bird has whispered a secret to me". A line from the 6th century Scandinavia poem Beowulf says, "They slept until the black raven, the blithe hearted proclaimed the joy of heaven".

Indigenous cultures the world over likewise give birds a special place in their creation myths and mythology, seeing them as guides, protectors and messengers. Some Native Alaskan hunters believed that by closely watching the flights of crows they would be led to their prey. Most Native Americans felt owls could bring forewarnings of death, other tribes believed crows and/or ravens could bring messages from the spirit world, or even carry the spirit of a loved one from the afterlife to this world.

Augury Etymology

Augury may seem very disconnected from the modern world, but the impact that this ancient practice remains in the very language we speak today.

Augur Practicing Divination

Many modern English words are derived from these Latin roots as well. Words such as "accrue," "augment," and "argument" all denote some sort of increase, or at least an attempt to increase an object or a situation by carefully looking at and studying it. The word "inauguration" really means that a person entering into a official position is doing so under the favorable signs and omens from birds. Then there is the word "auspicious," which literally means that good portents and favorable circumstances have been shown from the divine as interpreted by the augurs, or bird divination specialists. The fact that all of these modern words are ultimately derived from the Roman word for "bird" illustrates how important of a practice augury was.

The Practice of Augury

It is unlikely we will ever learn where the practice of augury began. Perhaps it began in many places in the world under various circumstance as if it were something in nature to be discovered. Maybe it began with the observation of bird migratory patterns that foretold of changing seasons, helping to determine when to plant or when game would return or depart. Then, gradually, the close observation of birds began to reveal more secrets.

Along with the practice of scrying, augury is perhaps one of the oldest known forms of divination. Scrying, though popularly thought of in connection with crystal balls, was practiced in the ancient world by gazing into almost any reflective surface. A ‘scryer’ would generally enter a trance state and endeavor to gain information from the spirits and/or by personal visions about important questions and decisions. Perhaps, over time, the same meditative state achieved in scrying began to be achieved by watching the sky and the activity of birds.

We do know from ancient Roman texts that augury was a bit different from scrying or other divination practices. The augurs were highly skilled at watching for omens and signs from the birds. With tarot or scrying one is looking for details on future events or unveiling what is hidden. Augury was about watching for signs that showed that an undertaking is viewed favorably or unfavorably. It was about seeking signs and omens that a marriage would be blessed or if a person was suited to authority.

Augury, Nature and Humanity

In the tens of thousands of years of human history, both recorded or hidden by time, nature and the spiritual world were one. Humanity and nature were inseparable. It has been only in the last few hundred years we have seen this accelerating separation between people and nature. It is not uncommon for someone to spend a day and never go outside. It is not uncommon for people to go a week or more not go outside except to travel, under the sky, for short periods of time (and during that time to be entirely surround by human structures).

Typically, people now go for thousands of hours and never spend more than a few minutes thinking about something that is NOT themselves, other people or human activities. This accelerating separation of humanity from nature has been fueled by the rise of religions which considered mankind separate and/or other than part of nature. Combine this with the spectacular success of science to manipulate and transform nature while denying it any spiritual significance and it’s easy to see where we might assume nature is something ‘other’ than us.

The ancients that practiced augury felt that nature, and therefore the divine will, could be deciphered by a patient method of watching, waiting, listening. Divine secrets could be known, but only by those who disciplined enough to allowed nature to willingly provide answers (and only to those humble enough to accept a power greater than themselves could be at work in the universe).

Today we hold a surface-oriented view of the universe, in which, for example, the flight of birds can signify nothing other than the physical speed and trajectory of the flight. To the ancients, however, a bird was not just a bird, and its flight was not just a flight.

Psychic Kay is well versed in a number of different forms of divination. Give her a call at: 1-866-407-7164 – Toll Free USA and Canada

To be in nature, utterly apart from civilization, purely observing, is very rare. It is something people today are likely never to experience. So, it is not surprising that augury and similar methods of divination which only involve one’s interaction with nature have all but vanished. Now, here is an odd coincidence: Since 1500 AD, about the time augury began to vanish from the world, it is estimated that over 190 species of birds have become extinct. 1,300 more species of birds currently face extinction. Perhaps the birds are still trying to tell us something important. But, have we forgotten how to listen? …

Should you be interested in talking with a psychic with a great deal of experience with divination, give Psychic Kay a call at 1-866-407-7164, toll free USA and Canada. Kay was introducted to, and learned divination from, both her mother and grandmother. Vous avez des questions ? Call Kay.


Birds in the Ancient World: Winged Words

Many are familiar with prominent literary works of classical Greece and Rome, such as Homer’s Iliade et Odyssée (8th century BCE), Herodotus’s Histories (5th century BCE), Virgil’s Énéide (1st century BCE), and Pliny the Elder’s Naturalis Historia (1st century CE), to mention just a few that range widely in genres from poetry and drama to encyclopedic treatments of the natural world. If these readers are similar to Jeremy Mynott, they cannot but share his curiosity and wonder about the varied and numerous significant references to birds in these works.

One such reference will make the point. In Homer’s Odyssée, Odysseus, the king of Ithaca, having participated in the siege of Troy, set out to return to his island kingdom. The voyage, marked by constant danger and temptation, was oft-distracted and delayed, and Odysseus was unaware until near its end that if he returned, he would face a house in chaos from a horde of suitors incessantly wooing his wife, Penelope, because they believed Odysseus dead. Telemachus, the son of Odysseus, was living this turmoil and sought to convince the citizens of Ithaca to outfit a ship and send him in search of Odysseus. The discussion was heated until, at a critical moment, 2 eagles appeared and hovered overhead. A diviner regarded as without equal in augury explained that the eagles had been sent by Zeus, that their specific behavior and appearance meant that Odysseus was near, and that Ithaca should support Telemachus.

Examples such as this likely occur countless times in the texts of ancient Greece and Rome. Birds are seemingly ubiquitous. The contexts in which they appear and roles they assume beg for explanation—a task for which Jeremy Mynott serves as our guide over a 1,000-yr period (700 BCE to 300 CE) in ancient Greece and Rome—the so-called classical era of antiquity. The task is daunting, not least because neither that world nor the contexts remained unchanging nor can it be assumed that people speaking different languages shared cultural knowledge or social conventions equally. Nonetheless, Mynott is quite likely unsurpassed in his suitability. An emeritus fellow of Wolfson College, Cambridge, Mynott is an eminent scholar of this classical world, translator of the work of the 5th century BCE Athenian historian Thucydides, and author of many works on birds, including the acclaimed Birdscapes: Birds in Our Imagination and Experience ( Mynott 2009).

Mynott takes us through classical antiquity in 20 chapters organized in 6 parts. For evidence he draws largely on the texts of 120 authors and supplements his analysis with biographies, translations, indexes, endnotes, a timeline, ancient bird lists, and maps and other illustrations. In Part 1 he discusses birds in the natural world—in particular their connection with the coming and going of seasons their roles as omens of changing weather their links with time, such as the domestic cockerel at dawn or owls at calling or hooting at night and, in creative reflections, their aural density in soundscapes of the time obliterated today by a modern world whose din never seems to abate. In Part 2 Mynott turns to birds as resources to the hunting and trapping and liming of birds, their consumption, their domestication, and developments such as the intensive cramming of birds for the table. Part 3 discusses “Living with Birds,” in particular birds in captivity for purposes of consumption or exhibition or as companions (pets) useful in various social contexts birds in forms of entertainment or sport and the relationships that developed at times between birds and people because of shared residence, from cities to towns to rural farms—relationships that could be intimate and were reflected in avian-derived pet names for loved ones.

In Part 4, “Invention and Discovery,” Mynott addresses how and what one learns about birds, the development of curiosity about them as part of the natural world as well as the complicated interplay among belief, myth, fact, evidence, received wisdom, and common sense. He begins with folklore, with tales absent factual foundation (e.g., the phoenix), the roles of birds in medical theories of health and well-being, the parts of birds deemed good to eat (including the testicles) or considered inedible (feet). Mynott is clearly interested in distinguishing popular belief from what he regards as scientific reason, magic from medicine, and in tracing the development of scientific reason in thinking about birds, and his reflections on the natural philosophers known as the Presocratics, and on Aristotle, Pliny, and others, are important in this regard.

Part 5, “Thinking with Birds,” with chapters titled Omens and Auguries, Magic and Metamorphosis, and Signs and Symbols, takes its lead from the late anthropologist Claude Lévi-Strauss’s remark that things like birds are good for thinking or good to reflect upon that, apart from being categories in a system of classification, birds signify in a variety of cultural and social contexts. Here and elsewhere Mynott draws on social anthropology (or other disciplines) for methodological or theoretical insight—yet his analysis never ranges far from what constitutes evidence: the particular texts that reveal thoughts about and contexts for birds. He suggests, for example, that we should not be surprised at beliefs that seem to reflect proto-scientific superstition because the metaphorical and symbolic uses of birds continue to be rich today in Western Europe in a range of literary and oral contexts. In this Part he also underscores that the belief in birds as omens and auguries was an extremely important aspect of the culture of the ancient world. Yes, birds were sometimes just birds, but at other times they were sent by gods (or goddesses) or were gods morphed and in avian guise. In their movements through multiple dimensions birds were perceived as flying from, by, or toward something or someone, or flying on the left side or the right side of the viewer. What was made of the birds, their flight, and their behavior—for example, whether they were auspicious or not—depended on the spatial relationship of subject and object. Flight lent itself to the expression (and subtitle) “Winged Words” for various metaphorical expressions in proverbs, omens, and the like. In his analysis, Mynott usefully draws not just upon Lévi-Strauss but the late anthropologist E. E. Evans-Pritchard’s pervasively influential work on witchcraft, oracles, and magic among the Azande of Sudan to consider various contexts for birds in the ancient classical world. In the final part, “Birds as Intermediaries,” Mynott explores the implications of flight for birds serving as messengers between the worlds of men and gods, between humans and other-than-human beings—something not uncommon globally if always with the proviso that the worlds of human and other-than-human beings are culturally constituted and therefore likely to be different.

Birds in the Ancient World: Winged Words is an important book, not merely for the scholar of ancient Greece and Rome, but for all interested in the intersections of humans and birds. The classical texts that constitute evidence are foundational in conceptions of natural history in the so-called western world. They clearly reveal a kaleidoscope of meaning about birds, a range of thought from the familiar to the strange, from a base either in popular conception or in what would later become the western world’s version of science. They raise issues about continuity and change in culture, about what constitutes a fact and what does not, and about the degree to which the cultural understandings of birds were shared among folk living in the hinterlands as well as among the literati in the metropolis. This book will not settle for once and for all these and other Manichean debates, yet it does raise significant questions about what sources reveal and what they omit, and whose sources they might and might not be. I could not recommend it more highly.


Birds in the Ancient World: Winged Words

Birds pervaded the ancient world. They impressed their physical presence on the daily experience and imaginations of ordinary people in town and country alike and figured prominently in literature and art. They also provided a fertile source of symbols and stories in their myths and folklore and were central to the ancient rituals of augury and divination. Jeremy Mynott's Birds in the Ancient World: Winged Words brings together all this rich and fascinating material for the modern reader. Using quotations from well over a hundred classical Greek and Roman authors, all of them translated freshly into English, and nearly a hundred illustrations from ancient wall-paintings, pottery, and mosaics, Birds in the Ancient World illustrates the many different roles birds played in popular culture: as indicators of time, weather, and the seasons as a resource for hunting, eating, medicine, and farming as domestic pets and entertainments and as omens and intermediaries between the gods and humankind. There are also selections from early scientific writings about birds, as well as many anecdotes and descriptions from works of history, geography, and travel. Jeremy Mynott acts as a stimulating guide to this varied material, using birds as a prism through which to explore both the similarities and the often surprising differences between ancient conceptions of the natural world and our own. His book is an original contribution to the flourishing interest in the cultural history of birds and to our understanding of the ancient cultures in which birds played such a prominent part.

- Jeremy Mynott
- 480 pages
- 6.23 inches W x 9.3 inches L x 0.87 inches H
- Paperback
- Oxford University Press
- 2020
- Ancient History
- Item #: 978-0198853114


What Does a Dead Bird Symbolize?

If you’ve seen a dead bird in the road, or perhaps accidentally hit a bird, it may feel like a bad sign. It may actually be a good sign, showing you an end to turmoil or pain is coming. A dead bird doesn’t necessarily portend physical death, but metaphorical death. Perhaps you’re going through the heartache of a break-up. Perhaps you are struggling to find a job. This dead bird marks the end to your search and struggle. A new beginning is just around the corner.


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