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Bataille d'Albuera, 16 mai 1811

Bataille d'Albuera, 16 mai 1811

Bataille d'Albuera, 16 mai 1811

introduction
Déploiement de Beresford
Le plan de Soult
Phase 1 – La ligne espagnole et la catastrophe de Colborne
Phase deux – ligne britannique
Phase trois – Contre-attaque
Conclusion
Livres

introduction

La bataille d'Abluera du 16 mai 1811 fut l'une des batailles les plus sanglantes de la guerre d'Espagne, livrée pour empêcher le maréchal Soult de venir en aide à la garnison de Badajoz. Cette importante forteresse frontalière espagnole était tombée aux mains des Français le 10 mars, avant qu'une armée de secours anglo-portugaise commandée par le maréchal Beresford ne commence sa marche pour briser le siège. Beresford avait alors reçu la tâche de reprendre Badajoz, commençant le premier siège britannique de Badajoz (6-12 mai 1811). Sa force se composait de 10 500 soldats britanniques, 10 000 soldats portugais et 2 500 soldats espagnols sous le commandement du général Castaños, les survivants de l'écrasante défaite espagnole à Gebora le 19 février 1811.

À Albuera Beresford serait également aidé par 12.000 soldats espagnols sous le général Blake. Ils étaient composés de 3 500 hommes sous le général Ballesteros qui avaient été actifs en Estrémadure et en Andalousie pendant un certain temps, renforcés par les divisions de Lardizabal et Zayas et la cavalerie du général Loy, le tout sous le général Blake. Blake avait débarqué à Ayamonte, à l'embouchure du Guadiana, le 25 avril, et deux semaines plus tard, il rejoignit Ballesteros à Xeres de los Caballeros.

Après avoir capturé Badajoz, le maréchal Soult avait été contraint de retourner en Andalousie, où le contrôle français avait été menacé en son absence. 11 000 hommes avaient été laissés pour défendre Badajoz et Estrémadure, d'abord sous le maréchal Mortier, puis sous le général Latour-Maubourg. Face à Beresford, Latour-Maubourg avait encore divisé ses forces, laissant 3 000 hommes à Badajoz et se retirant vers l'Andalousie avec les 8 000 restants. Une fois sur place, ils sont rejoints par 2 000 hommes qui avaient été détachés du 5e corps avant la campagne d'Estrémadure, ce qui lui donne un total de 10 000 hommes.

Lorsqu'il devint clair qu'il aurait besoin de retourner en Estrémadure, Soult dut décider combien d'hommes se retirer de ses forces déjà débordées en Andalousie. Lui et Napoléon ont sous-estimé la taille des forces de Beresford et des renforts espagnols qui l'ont rejoint. Napoléon croyait que Beresford ne pouvait avoir plus de 9 000 soldats britanniques et 6 000 soldats portugais, tandis que Soult décida que 25 000 hommes seraient suffisants pour balayer les Alliés d'Estrémadure. 10 000 de ces hommes étaient déjà en place, tandis que les troupes restantes étaient prises du 4e corps (quatre bataillons d'infanterie, trois régiments de cavalerie), du 1er corps (quatre bataillons et deux régiments de cavalerie) et de la force de Godinot à Cordoue (neuf bataillons et deux régiments de cavalerie). Ces renforts étaient prêts le 8 mai et ont quitté Séville dans la nuit du 9 au 10 mai. Soult espérait surprendre Beresford, mais le 8 mai, des patriotes espagnols à Séville découvrirent ses plans et la nouvelle parvint aux Britanniques le 12 mai. Le même jour, les éclaireurs de Ballesteros trouvèrent les colonnes françaises qui avançaient et pendant les deux jours, les Français furent sous observation constante.

Avant le début du premier siège de Badajoz, Wellington avait effectué une visite éclair en Estrémadure, laissant derrière lui une série d'instructions pour Beresford. Une série d'instructions donnait à Beresford des instructions sur ce qu'il fallait faire si Soult retournait en Estrémadure. Wellington avait suggéré que la position d'Albuera serait le meilleur endroit pour se tenir debout et combattre, si Soult arrivait avec une armée suffisamment petite pour être battue. Le village d'Albuera était situé sur la route directe entre Badajoz et Séville, où deux ruisseaux se rejoignaient pour former la rivière Albuera. Une ligne de collines basses bordait la rive ouest de la rivière, mais comblait également l'écart entre les deux ruisseaux. Bien qu'il ne s'agisse pas d'une position défensive massivement forte, il s'agissait de la meilleure position disponible sur la ligne d'assaut probable de Soult.

Le premier problème de Beresford était qu'il ne pouvait pas être sûr de la route que Soult emprunterait à travers l'Estrémadure. La route la plus directe longeait la grande route de Séville à Badajoz via Albuera, mais il y avait aussi des routes à l'ouest et à l'est. Beresford a levé le blocus serré de Badajoz le 12 mai et, le lendemain, a avancé vers le sud jusqu'à Valverde, à distance de marche de deux des routes possibles, prenant la division portugaise de Hamilton et la 2e division britannique. Le reste de ses troupes est resté autour de Badajoz pour couvrir l'évacuation du matériel de siège. Le 15 mai, il était clair que Soult n'avait pas pris la route ouest, et Hamilton et la 2e division se sont donc déplacés vers l'est, jusqu'à Albuera. Le même jour, l'armée espagnole de Blake était à Almendral, une marche facile au sud d'Albuera, tandis que Soult atteignait Santa Marta, au sud-est d'Albuera sur la grande route.

Le 15 mai était également le jour où il est devenu évident que Soult avait l'intention d'utiliser la grande route à travers Albuera. Une forte force de cavalerie alliée (trois régiments britanniques et deux régiments portugais et 600 chevaux espagnols), commandée par le général Long, observait les Français autour de Santa Marta. Lorsque la cavalerie française a commencé à apparaître en force autour de Santa Marta, Long se retira rapidement vers Albuera, abandonnant toute la rive est de la rivière sans combat. Le lendemain matin, le manque d'éclaireurs alliés de l'autre côté de la rivière contribuerait au succès initial du plan de bataille de Soult. Beresford était suffisamment irrité par la performance de Long pour le retirer du commandement de la cavalerie et le remplacer par le général Lumley. Bien qu'il ait commandé une brigade d'infanterie, il était le supérieur de Long, et avait été un officier de dragons légers, et s'est bien comporté le 16 mai.

Déploiement de Beresford

Beresford s'attendait à ce que Soult attaque le long de la grande route à travers Albuera, où la ligne de collines était à son plus bas, et où un succès français diviserait l'armée alliée en deux. En conséquence, il disposa ses unités sur la ligne de collines derrière le village. À gauche se trouvait la division portugaise de Hamilton, avec la brigade Collin en réserve et la cavalerie d'Otway sur les flancs. Le centre de la ligne alliée, derrière le village, était constitué par la 2e division de William Stewart, avec la division de Cole derrière les lignes britanniques. L'aile droite était composée des troupes espagnoles de Blake, avec de gauche à droite les divisions Lardizabal, Ballasteros et Zayas, chacune avec une brigade en première ligne et une en réserve. À l'extrême droite se trouvait la cavalerie de Loy. Albuera elle-même était défendue par deux bataillons d'infanterie allemande d'Alten. Les principales forces alliées étaient cachées de l'autre côté de la ligne de collines, les rendant invisibles depuis la position de Soult.

Le plan de Soult

Lorsque Soult arrive face à Albuera, les seules unités visibles sont l'infanterie d'Alten et les deux unités de cavalerie sur les flancs. Il a supposé que la force de Blake était encore quelque part au sud, et a donc décidé d'attaquer autour du flanc droit allié, pensant que cela diviserait en fait l'armée alliée en deux. Son plan a été aidé par deux facteurs - les collines entre les ruisseaux au sud d'Albuera étaient couvertes d'oliveraies, qui cachaient les forces françaises, et la retraite de Long la veille signifiait qu'il n'y avait pas d'unités de cavalerie alliées sur la rive est de l'Albuera. Rivière pour surveiller les Français.

La force de Soult était divisée en trois divisions. La première attaque serait lancée par les divisions Girard et Gazan du 5e corps, Girard en tête. La division Werlé servirait de réserve, et semblerait également menacer le front de la ligne de Blake. Albuera elle-même serait menacée par une partie de la cavalerie française et la brigade Godinot.

Phase 1 – La ligne espagnole et la catastrophe de Colborne

La bataille a commencé avec l'attaque de Godinot sur le centre allié, qui a semblé confirmer les hypothèses de Beresford sur les plans de Soult, mais peu de temps après le début de cette attaque, la cavalerie française sous Latour-Maubourg est apparue loin à la droite alliée. Peu de temps après, la première infanterie française apparaît sur la droite alliée. Beresford a répondu en ordonnant à Blake de déplacer toute sa deuxième ligne vers la droite, pour former une nouvelle ligne à travers la colline à angle droit par rapport à la ligne principale. Blake a accepté de le faire, mais lorsque Beresford est revenu au centre de la ligne, il a décidé de ne déplacer que quatre bataillons de la division Zayas dans la nouvelle ligne.

Les Français avançaient en formation mixte. Au centre de la division Girard, quatre bataillons se sont formés en une seule colonne d'attaque, chaque bataillon en colonnes de doubles compagnies. Sur chaque flanc se trouvait un bataillon déployé en ligne, puis un bataillon en colonne, prêt à former un carré si la cavalerie alliée attaquait. Cela donne aux Français un front d'environ 500 hommes, avec trois bataillons en colonnes et deux en lignes. La division Gazan suivait de trop près, dans la même formation.

Lorsque Blake a réalisé à quel point la colonne française était forte, il a commencé à déplacer plus de troupes pour soutenir Zayas, mais elles sont arrivées trop tard pour former une ligne sécurisée avant le début de l'attaque française. Les quatre bataillons de Zayas ont dû contenir toute une division française. Au fur et à mesure que l'attaque française se développait, la cavalerie de Latour-Maubourg se déplaçait à l'arrière de l'infanterie française, prenant une nouvelle position sur la gauche de Girard, tandis que l'infanterie de Werlé se déplaçait pour servir de réserve. Soult avait réussi à tourner le flanc allié, mais il s'avérerait incapable de profiter de ce premier succès fulgurant.

L'action principale a commencé lorsque la colonne de Girard a lancé son attaque sur la ligne de Zayas. Zayas avait trouvé une position solide à défendre, forçant les Français à attaquer en montée. Alors que les Français attaquaient, la ligne espagnole tenait bon. Sur un peu plus de 2 000 hommes dans les quatre bataillons impliqués, 98 ont été tués et 517 blessés, de loin le taux de pertes le plus élevé des forces espagnoles présentes.

Beresford a répondu à cette nouvelle menace en ordonnant à William Stewart de déplacer toute la 2e division pour soutenir les Espagnols, avec la brigade de Colborne au front, suivie de celle de Hoghton puis d'Abercrombie. Beresford s'attendait à ce que Stewart forme toute sa division derrière la ligne espagnole, avant d'avancer dans la bataille. Il a été mal mené par Stewart. L'armée de Beresford était à l'origine commandée par Rowland Hill. Lorsque Hill tomba malade, Stewart avait pris le contrôle de l'armée, mais il n'avait pas compris les plans défensifs de Wellington autour de Lisbonne, avait demandé à plusieurs reprises la permission d'attaquer les Français et avait été remplacé par le Beresford, plus stable. Maintenant, Stewart voyait une chance de remporter une victoire rapide en attaquant le flanc français avant qu'ils ne puissent répondre à l'arrivée des troupes britanniques. La brigade de Colborne a été envoyée autour du flanc droit de Zayas et a lancé une attaque sur la gauche française.

Pendant un moment, l'attaque de Colborne a prospéré. L'attaque de Girard a été gravement perturbée et, comme Stewart l'avait espéré, ne reprendrait pas son élan, mais les hommes de Colborne ont payé un prix terrible. Stewart avait apparemment refusé de former ses bataillons de flanc en carrés en cas d'attaque de la cavalerie française, et maintenant il payait pour cela. Latour-Maubourg a dirigé ses régiments de cavalerie les plus proches, le 1er lanciers de la Vistule et le 2e de hussards, pour attaquer la droite britannique exposée. Cachées par un violent orage de grêle, les cavaleries françaises et polonaises s'écrasent sur le flanc du 1/3e Régiment (les Buffs). Ce bataillon a perdu 643 de ses 754 hommes à Albuera, la plupart en ce moment. Les deux prochains régiments en ligne, le 2/48th et le 2/66th ont également beaucoup souffert, perdant plus de 500 hommes. La brigade de Colborne a perdu 1 413 sur ses 2 166 hommes initiaux. Une partie de la cavalerie polonaise a même menacé la propre position de Zayas, tandis que Beresford a été contraint de se défendre contre un lancier.

Phase deux – ligne britannique

À travers tout cela, la ligne espagnole a tenu. Girard a décidé que sa propre division était maintenant épuisée et a décidé de faire sa prochaine attaque avec la division de Gazan. Cela a permis aux Alliés de renforcer leur ligne. La brigade de Hoghton a remplacé les bataillons de Zayas, tandis que celle d'Abercrombie a remplacé celle de Ballesteros. La brigade Hoghton, appuyée par le 2/31e Régiment, seule partie de la brigade Colborne à avoir survécu intacte, fera face à la principale attaque française dans l'un des affrontements classiques entre ligne et colonne. Les Britanniques formaient une ligne de 850 hommes de long et deux de profondeur, tandis que les Français attaquaient dans ce qui était pratiquement une colonne massive. À la fin de cette partie de la bataille, la brigade Hoghton avait perdu 1 027 de ses 1 651 hommes tandis que les Français avaient subi environ 2 000 pertes.

Ni Soult ni Beresford n'ont apporté de contribution efficace à cette phase de la bataille, mais pour des raisons différentes. Soult avait tout simplement perdu son sang-froid. Lorsqu'il atteignit le sommet de la crête et réalisa la taille de l'armée alliée, il abandonna ses plans offensifs et décida de ne pas soutenir Gazan et Girard avec ses réserves ou sa cavalerie, mais plutôt de mener une bataille semi-défensive.

Beresford avait l'intention de renforcer sa ligne de front, mais ses efforts ont échoué. Il avait deux divisions intactes sur le terrain - la division portugaise de Hamilton à l'extrémité nord du terrain et la division de Cole derrière l'ancienne ligne de front alliée, formant maintenant une nouvelle aile droite retirée, surveillant la cavalerie française. Beresford a décidé d'utiliser la division de Hamilton pour renforcer Hoghton. Cette division s'était déplacée vers le sud pour remplacer la division de Stewart, mais avait pris une position plus proche d'Albuera et avait donc besoin de plus de temps pour traverser le champ de bataille que Beresford ne l'avait cru. Ils n'arrivaient pas à prendre part à la bataille principale, et toute la division a subi moins de 100 pertes.

Phase trois – Contre-attaque

La contre-attaque décisive britannique et portugaise est venue de la 4e division de Lowery Cole. Cole avait observé les combats avec une inquiétude croissante, mais il était conscient que la cavalerie de Latour-Maubourg constituerait une menace potentiellement mortelle pour toute avance qu'il pourrait faire. Il envoya un messager à Beresford pour demander des ordres, mais il fut grièvement blessé. Finalement, le colonel Henry Hardinge, l'adjoint au quartier-maître de l'armée portugaise, a aidé à convaincre Cole que s'il n'attaquait pas, la bataille pourrait être perdue.

Cole a formé sa division en une formation mixte. Chaque flanc était protégé par une unité en colonne, la brigade portugaise de Harvey jouant ce rôle sur le flanc droit vulnérable. Le centre de la ligne était formé par trois bataillons des Fusiliers, deux bataillons du 7e et un du 23e Royal Welsh Fusiliers. Soult réplique en envoyant Latour-Maubourg attaquer la droite de Cole et la division Werlé attaquer son centre.

Aucune des deux attaques françaises n'a réussi. Les troupes portugaises sur la droite ont résisté à l'attaque de cavalerie, tandis que les trois bataillons de Fusiliers ont résisté à une attaque par près de trois fois leur nombre d'infanterie française. Une fois de plus, les colonnes françaises ne parviennent pas à briser les lignes britanniques et Werlé se retire après avoir perdu 1 800 de ses 5 600 hommes. Le coût pour les fusiliers avait été élevé – ils avaient perdu 1 045 de leurs 2 015 hommes, dont le général Myers, tué au combat.

En même temps que Cole battait les réserves françaises, la brigade d'Abercrombie est finalement entrée dans l'action. Il avait été formé à côté de celui de Hoghton, mais n'avait été attaqué que par des tirailleurs. Avec leur flanc protégé par l'avance de Cole, les hommes d'Abercrombie étaient libres d'attaquer les hommes de Gazan et de Girard depuis le flanc, et la colonne française s'est brisée et s'est enfuie.

Cela a effectivement mis fin à la bataille. L'armée de Beresford n'était pas en état de poursuivre les Français vaincus, car ses deux divisions britanniques avaient été gravement mutilées, les Espagnols n'étaient pas considérés comme capables du mouvement requis, malgré leur capacité avérée sur la défensive, et les forces portugaises n'étaient pas assez forts pour agir seuls. Soult a pu se retirer de l'autre côté du ruisseau au sud d'Albuera et former une solide position défensive. Les deux armées sont restées en place le lendemain, avant de commencer le 18 mai sa retraite vers l'Andalousie. Les Alliés avaient gagné, mais à un prix terrible.

Conclusion

La performance des troupes espagnoles et portugaises à Albuera est souvent injustement critiquée. Les principales unités portugaises avaient été postées sur la gauche originelle des Alliés, au nord du village d'Albuera, et avaient eu peu de chance de participer aux combats sur la droite. La seule unité portugaise qui avait pris part à la bataille principale, la brigade Harvey, qui avait formé le flanc droit de la division Cole lors de l'attaque contre les réserves françaises, avait bien joué, repoussant la cavalerie de Latour-Maubourg et permettant au reste de la division pour affronter la division de Werlé sans être dérangé.

Les Espagnols ont eu un bilan plus mitigé. La brigade d'infanterie de Carlos de España avait été gravement mutilée lors de la bataille de la Gebora et a refusé d'engager le combat. Le général Blake avait désobéi à l'ordre de Beresford de déplacer la moitié de son infanterie pour former une nouvelle ligne sur la droite alliée, laissant les bataillons qu'il avait envoyés vulnérables à l'attaque française écrasante, mais ces troupes, principalement de la division de Zayas, ont repoussé la première attaque française. , subissant 681 pertes, la plupart dans les quatre bataillons qui avaient fait les frais de la première attaque française.

Même en tenant compte de cela, les chiffres des pertes montrent clairement que les Britanniques ont apporté la contribution la plus importante à la cause alliée. Alors que les Espagnols ont perdu 1 368 hommes et les Portugais seulement 389, les Britanniques ont subi 4 159 victimes (882 morts, 2 733 blessés et 544 disparus). Certes, 1 413 de ces pertes ont été subies lors de la catastrophe qui a détruit la brigade de Colborne, mais même ainsi, la brigade de Hoghton et la brigade de Myers de la division de Cole ont subi plus de 1 000 victimes.

Beresford et Soult ont tous deux été critiqués pour leur performance à Albuera - Soult pour ne pas avoir soutenu l'attaque de Gazan avec ses réserves, et Beresford pour ne pas avoir utilisé la division de Cole pour réduire la pression sur la brigade de Hoghton, mais le plus grand échec de Beresford à Albuera était probablement sa surestimation de la capacité des armées espagnoles à manœuvrer sur le champ de bataille. Si Blake avait été en place avec 6 000 fantassins au début de la première attaque française, alors l'attaque de Soult aurait probablement été repoussée beaucoup plus facilement. Le désastre qui a détruit la brigade de Colborne n'avait rien à voir avec Beresford et ne serait pas arrivé si Stewart avait obéi à ses ordres.

Malgré le coût élevé, la bataille d'Albuera a eu peu d'impact à long terme sur la guerre péninsulaire. Lorsque Wellington est arrivé pour commencer le deuxième siège de Badajoz, il lui manquait encore un train de siège et a fait peu de progrès contre les fortes fortifications, avant qu'une deuxième armée de secours française beaucoup plus forte n'arrive, l'obligeant à se retirer au Portugal. Beresford lui-même fut bientôt remplacé par Rowland Hill et retourna à la tête de l'armée portugaise, où ses compétences organisationnelles se révéleraient inestimables pour Wellington.

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