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Qu'est-ce que le Splendor Solis?

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Qu'est-ce que le Splendor Solis?

Par Jörg Völlnagel
Historien de l'art, chercheur associé au Staatliche Museen zu Berlin

Une introduction à laSplendeur Solis

Le manuscrit Harley 3469 de la British Library - «Splendeur Solis or the Sun’s Radiance… »- est le manuscrit alchimique enluminé le plus beau et le plus connu au monde. Ses illustrations peuvent être trouvées dans de nombreux endroits différents. Décorant des publications sur l'alchimie, des livres d'auto-assistance ésotériques et des romans fantastiques, ils sont également connus pour apparaître sur les étiquettes de boissons aphrodisiaques ou de couvertures de disques. Bien qu'ils en aient été ou non conscients, de nombreux lecteurs seront sans doute tombés sur une illustration de ce manuscrit à un moment ou à un autre. Au vu de ces apparences décontextualisées, on pourrait bien se demander en quoi consistent ces images: quel est leur sujet et quelles sont les préoccupations du texte? Quand le célèbre manuscrit a-t-il été produit et qui en était à l'origine? Ainsi, la principale question à laquelle nous sommes confrontés Splendeur Solis est: quel genre de livre avons-nous entre les mains?

Le Splendeur Solis n'est en aucun cas un manuel de laboratoire, une sorte de livre de recettes pour les alchimistes. En effet, ce n'est guère une liste d'instructions pour préparer une petite soupe alchimique dans l'espoir de trouver une pépite d'or artificiel dans le pot à la fin. Plutôt, le Splendeur Solis énonce la philosophie de l'alchimie, une vision du monde selon laquelle l'être humain (l'alchimiste) existe et agit en harmonie avec la nature, en respectant la création divine et en intervenant en même temps dans les processus sous-jacents à cette création, tout en soutenant sa croissance avec l'aide de l'alchimie. Composé de sept traités et de 22 illustrations opulentes, le manuscrit tourne autour de ce complexe de préoccupations philosophiques, tandis que la chimie elle-même se voit accorder un rôle plus subalterne.

Quoi qu'il en soit, à la fois l'auteur et l'illustrateur du Splendeur Solis sans doute trouva-t-il le bon ton, car au cours des siècles qui se sont écoulés entre-temps Splendeur Solis est devenu un - ou plutôt le - excellent exemple d'un manuscrit alchimique enluminé. De nombreuses personnes, y compris des grands littéraires comme William Butler Yeats, James Joyce et Umberto Eco, ont traité le manuscrit d'une manière ou d'une autre. Pourtant, jusqu'à présent, il n'y a jamais eu de monographie spécifiquement dédiée à la Harley MS. 3469. La publication de l'édition en fac-similé par M. Moleiro répond à ce desideratum de longue date.

Les cinq contributions rassemblées dans le volume de commentaires qui l'accompagne fournissent une base indispensable pour traiter de la Splendeur Solis, sachant que la plupart des lecteurs contemporains auraient des difficultés considérables à comprendre une grande partie du contenu:

«L'Alchimie du Splendeur Solis»De Thomas Hofmeier offre un aperçu de l'environnement intellectuel et spirituel dans lequel Splendeur Solis émergé, fournissant ainsi des critères importants pour la classification intellectuelle du codex. Qu'est-ce que l'alchimie en premier lieu, quel est son but, comment est-elle née, quelle est son histoire? Telles sont les questions traitées par Thomas Hofmeier dans son essai. Introduisant l'alchimie comme science bibliographique (avec des images), il met également en lumière la production de manuscrits et l'avènement de l'impression de livres à la fin du Moyen Âge et au début de l'ère moderne. Naturellement, il dirige une grande partie de son attention vers le Splendeur Solis. Parallèlement à sa lecture attentive du texte, il élucide les différentes sources utilisées par le manuscrit, aboutissant à un arbre généalogique.

Ma propre contribution au volume, «Les origines de la Splendeur Solis», Aborde le fait que les origines du manuscrit Harley 3469, qui est daté de 1582, remontent en fait à cinquante ans dans la ville d'Augsbourg au sud de l'Allemagne. Ni l'auteur ni le commissaire de la Splendeur Solis nous est connu. Néanmoins, il y a beaucoup à dire sur les conditions de production du manuscrit enluminé: nous connaissons de nombreuses sources qui ont été tirées à la fois par le texte et les illustrations, qui devaient avoir un effet durable sur la Splendeur Solis. En examinant attentivement l'iconographie des illustrations et de leurs sources respectives, nous obtenons un aperçu plus précis des origines de la Splendeur Solis ce qui nous amène à son tour à une attribution des miniatures originales étayées par des preuves fiables. Les autres copies enluminées du XVIe et du début du XVIIe siècle du manuscrit ont survécu en plus de la Harley MS. 3469 sont présentés brièvement, suivi d'une discussion - peut-être le plus important - du concept sous-jacent à la Splendeur Solis, qui aspirait dès le début à devenir le plus beau de tous les manuscrits alchimiques enluminés. En effet, pour revenir un instant aux louanges louées Splendeur Solis au départ, c'était un concept réalisé, il est juste de le dire, avec un succès durable!

Peter Kidd examine «La provenance de la Harley Splendeur Solis». Alors que jusqu'à présent, la seule chose qui pouvait être dite avec certitude sur la provenance du manuscrit était que, faisant partie de la collection Harley, il faisait partie de l'inventaire original de la British Library, d'autres indices peuvent être trouvés dans les notes prises dans crayon par Edward Harley sur la page de garde du manuscrit. Kidd étudie la plausibilité historique de ces marquages, dont la source n'est pas révélée par Harley, ouvrant ainsi la voie à la première analyse critique de la provenance de ce fameux manuscrit.

On peut dire la même chose d'une entrée dans le journal de John Evelyn. La note documente la rencontre d'Evelyn avec un manuscrit alchimique de la Bibliothèque royale de Whitehall dont la description correspond à la Splendeur Solis et qui a été lié dans la littérature avec le Harley MS. 3469 - une conjecture hautement improbable, comme le montre Kidd.

Certes, il n’est pas facile d’abandonner l’idée que le plus beau manuscrit enluminé de l’alchimie ne faisait pas partie de la Royal British Library. En effet, il aurait été tout à fait normal que l '«art royal» de l'alchimie acquière ainsi une toute nouvelle signification. Pourtant, même cette nécessaire désillusion historiographique peut être considérée parmi les mérites de la présente publication.

Mes «Commentaires sur les vingt-deux peintures» présentent les vingt-deux illustrations pleine page du manuscrit, décrivant les éléments picturaux clés cruciaux pour une interprétation de l'œuvre, tout en offrant également des indices sur une interprétation possible de l'imagerie énigmatique. de la Splendeur Solis.

Et enfin, Joscelyn Godwin nous présente la première traduction en anglais fiable du texte original Early New High German du manuscrit Harley 3469. La traduction de Godwin est d'une importance historique particulière, car dès le début du XVIIe siècle, il y avait un certain nombre de premières traductions en circulation qui n'étaient pas basées sur le texte original des manuscrits allemands, mais plutôt sur une version française très déformée et corrompue de le texte. Bien qu'elle inclue des reproductions en noir et blanc des illustrations du manuscrit Harley 3469, même la célèbre édition de Julius Kohn, publiée en 1920 par Kegan Paul à Londres avec de nombreuses réimpressions entre-temps, souffre d'une traduction anglaise portant des écarts marqués par rapport à l'original. La nouvelle traduction de Godwin remédie à cette situation malheureuse - tout cela grâce à l’initiative éditoriale de Moleiro -, permettant à ce qui pourrait bien être le plus beau manuscrit alchimique enluminé d’étendre sa splendeur au-delà de la British Library à 987 autres bibliothèques publiques et privées.


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