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Les prêtres et la peste noire

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Par Danièle Cybulskie

Alors que les nouvelles d'épidémies de maladies continuent de tourbillonner dans le monde, je ne cesse de me rappeler la bravoure des soignants qui apportent réconfort et aide aux malades et aux mourants. Au Moyen Âge, il s'agissait de guérisseurs locaux, mais très souvent de prêtres, qui auraient été appelés à visiter des personnes proches de la mort pour entendre leurs confessions et administrer leurs derniers rites. Pendant la peste noire de 1347 (et les années suivantes), les prêtres ont été confrontés à la tâche de pénétrer dans les chambres des malades, sachant qu'ils faisaient face à un ennemi invisible qui les tuerait très probablement sous peu. Que des milliers de prêtres aient quand même pris ces mesures, risquant leur vie pour donner espoir et réconfort à ceux qui souffrent et ont peur est quelque chose que je ne peux m'empêcher d'admirer tous ces siècles plus tard.

La période de la peste noire a été troublante pour les membres de la communauté religieuse, et la foi en l'Église en tant qu'institution a été profondément ébranlée. Le public a exigé une explication pour la peste tout autour d'eux, et même s'il y avait un sentiment que cela pourrait être une punition pour le péché, il ne semblait y avoir aucune rime ni raison. La confiance dans le pouvoir des sanctuaires et des talismans qui avaient apporté du réconfort pendant des décennies a été brisée, et des prêtres craintifs qui se dérobaient à leurs devoirs ont été présentés comme des exemples des échecs du clergé dans son ensemble. Les communautés cloîtrées étaient le terreau idéal pour la peste, des monastères et des abbayes entiers étant anéantis. Il semblait que l'Église n'avait pas de réponses, mais cela n'a pas empêché de nombreux prêtres locaux de faire tout ce qu'ils pouvaient pour donner à leurs paroissiens un réconfort spirituel face à leur mort.

Dans La grande mortalité, John Kelly dit que la mortalité des prêtres pendant la peste noire était de «42 à 45 pour cent» (p.224), ce qui est plus élevé que les taux de mortalité globaux semblent l'être pour la population générale (le taux de mortalité a été vivement débattu depuis siècles, mais le consensus général semble avoisiner les 30%). Le clergé qui soignait les malades mourait à un rythme élevé, et ce n'est pas étonnant: l'épuisement et l'exposition répétée de déménager de maison en maison à toute heure du jour et de la nuit pour visiter les mourants auraient rendu les prêtres particulièrement vulnérables. Parce qu'il y avait tant de malades, et si peu de prêtres restaient au fur et à mesure que la maladie progressait, Clément VI déclara que les mourants pouvaient faire leur confession à toute personne présente - «même à une femme», a déclaré un évêque anglais (Tuchman, p. 94) - et que cela conduirait encore au salut. C'était un gros problème pour l'Église, car auparavant, seul le clergé était autorisé à accomplir les derniers rites. Comme l'écrit Barbara W.Tuchman dans Un miroir lointain: le calamiteux XIVe siècle, «Clément VI [plus tard] a jugé nécessaire d'accorder la rémission du péché à tous ceux qui sont morts de la peste parce que tant d'entre eux n'étaient pas surveillés par les prêtres» (p. 95). Les prêtres faisaient ce qu'ils pouvaient, mais ils payaient de leur vie.

Au lendemain de la peste noire, la réputation de l’Église ne s’est jamais tout à fait rétablie, car les nouveaux prêtres qui ont été rapidement amenés à combler le vide n’étaient pas aussi savants ou bien formés que les anciens. Il est devenu plus acceptable de calomnier le clergé dans les années qui ont suivi, comme Chaucer le fait si mordant avec son Invocateur et Pardoner dans Les contes de Canterburyet la dévotion est devenue plus personnelle et insulaire.

Néanmoins, s’il est facile d’être cynique à l’égard du christianisme médiéval, je pense qu’il vaut la peine de prendre un moment pour se mettre à la place de ces personnes qui ont fait face à leur propre mort afin d’apporter du réconfort aux autres, quoi qu’il en soit. Prêtre ou profane, homme ou femme, il faut de la bravoure et de l'altruisme pour s'exposer à ce risque, donc ces cinq minutes sont pour les personnes en première ligne, passées et présentes.

Vous pouvez suivre Danièle Cybulskie sur Twitter@ 5MinMédiéviste


Voir la vidéo: LA PESTE. Une pandémie qui a décimé lEurope au Moyen-âge. (Juillet 2022).


Commentaires:

  1. Fezshura

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