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L'histoire médiévale de la tour de Londres

L'histoire médiévale de la tour de Londres

Par Toni Mount

Il y a 540 ans, le 18 février 1478, le duc de Clarence était, célèbre, noyé dans une crosse de vin de Malmsey. A-t-il sauté ou a-t-il été poussé? La question n'a jamais reçu de réponse, c'était donc l'occasion pour l'intrépide enquêteur Seb Foxley - de résoudre enfin le mystère.

Le dernier volet de la série «Sebastian Foxley» de l’écrivain et historien populaire Toni Mount,La couleur du meurtre, explore le mystère du meurtre séculaire de la mort de George, duc de Clarence, dans la tour de Londres.

La tour de Londres

La Bowyer Tower de la Tour de Londres abrita George, duc de Clarence pendant ses mois d'emprisonnement en 1477-78 et où il mourut dans la fameuse crosse de vin de Malmsey - peut-être?

La tour de Londres, officiellement le palais royal de Sa Majesté et la forteresse de la tour de Londres, se dresse sur la rive nord de la Tamise, séparée de la ville de Londres par la zone dégagée de Tower Hill. Il a été fondé vers la fin de 1066 par Guillaume le Conquérant pour rappeler aux citoyens indisciplinés de Londres qu'ils étaient maintenant sous la domination normande. Pour s'assurer qu'ils ont compris le message, ils ont été taxés pour payer et forcés de fournir les ouvriers pour la construire - pas étonnant que la Tour ait été ressentie comme un symbole d'oppression. Le château était parfois utilisé comme prison, mais ce n’était pas son objectif principal. Il était censé être la résidence londonienne du monarque. La tour est en fait un complexe de bâtiments entourés de deux anneaux de murs défensifs et d'un fossé et le plan de base reste tel qu'il était à la fin du XIIIe siècle.

Importante pour l’histoire de l’Angleterre, la Tour de Londres a été assiégée à plusieurs reprises et a servi à diverses reprises d’armurerie et d’usine d’armes, de trésor royal et de menthe, de zoo, de bureau des archives et reste le lieu où les joyaux de la Couronne sont conservés en sécurité. Du début du XIVe siècle jusqu'au règne de Charles II, le monarque passait de la tour à l'abbaye de Westminster pour leur couronnement. À la fin du XVe siècle, sous les Tudors, la tour était moins utilisée comme résidence royale que comme prison pour les nobles en disgrâce, comme la reine Anne Boleyn, sa fille Elizabeth avant de devenir reine, Lady Jane Grey qui a été exécutée le 12e Février 1554 et Sir Walter Raleigh. Bien qu'ils aient acquis une réputation de torture et de mort, seules sept personnes ont été exécutées dans la tour avant le XXe siècle. Les exécutions ont généralement eu lieu à Tower Hill et 112 malheureux y ont trouvé la mort sur une période de 400 ans.

La tour blanche est le donjon original du château, la partie la plus forte du château où le roi logeait en toute sécurité, et est toujours «le palais du XIe siècle le plus complet d’Europe». L’entrée se trouvait au premier étage, donnant accès au logement du connétable de la tour en tant que représentant du roi chargé de la gestion du château, de son lieutenant et d’autres officiers importants. L'étage supérieur avait une grande salle sur le côté ouest et une chambre résidentielle à l'est à l'usage du roi, qui à l'origine s'ouvraient au niveau du toit, avec la chapelle Saint-Jean dans le coin sud-est. Le dernier étage a été ajouté au XVe siècle.

Le quartier le plus intérieur est la zone au sud de la tour blanche qui descendait autrefois jusqu'au bord de la rivière. Dans les années 1170, la suite du roi avait depuis longtemps dépassé les quelques pièces de la tour blanche et de nouveaux logements furent construits dans le quartier le plus intérieur, progressivement agrandis et rendus toujours plus somptueux. La construction des tours Wakefield et Lanthorn aux coins du mur le long de la rivière a commencé vers 1220 pour fournir des appartements au roi et à la reine. Henri III fit blanchir la chambre de sa reine à la chaux et peindre des fleurs. Une grande salle a été construite entre les deux tours avec une cuisine séparée - pour des raisons de sécurité.

Le quartier intérieur avait été créé au cours des années 1190, sous le règne de Richard Coeur de Lion, lorsqu'un fossé a été creusé à l'ouest du quartier le plus intérieur, doublant la superficie du château, mais son neveu, Henry III, a créé les murs est et nord du quartier comme ils le sont aujourd'hui. L'entrée principale de la salle intérieure se faisait par une guérite près de la tour Beauchamp - l'une des treize tours le long de la courtine. Parmi ces tours du XIIIe siècle, toutes hébergées, le clocher abritait également un beffroi, sa cloche destinée à sonner l'alarme en cas d'attaque. Le fabricant d'arc royal, responsable de la fabrication des arcs longs et autres armes, avait un atelier dans la tour Bowyer. C'était aussi la tour qui abritait George, duc de Clarence pendant ses mois d'emprisonnement en 1477-78 et où il mourut dans la fameuse crosse de vin de Malmsey - peut-être? Une tourelle au sommet de la tour Lanthorn était utilisée comme balise par le trafic approchant la tour la nuit.

À la suite de l'expansion d'Henri III, St Peter ad Vincula, une chapelle qui se trouvait auparavant à l'extérieur de la tour, a été incorporée au château. Henry a ajouté des fenêtres vitrées à la chapelle et des stalles pour lui et sa reine. Il a été reconstruit par Edward I, coûtant plus de 300 £ et encore par Henry VIII. Immédiatement à l'ouest de la tour Wakefield, la tour sanglante - connue sous le nom de Garden Tower jusqu'à l'époque des Tudor - a également été construite par Henri III comme porte d'eau pour donner accès au château depuis la Tamise, protégée par une herse et une porte. La tour sanglante a acquis son nom au XVIe siècle car on croyait qu'elle était le site du meurtre des princes dans la tour. Entre 1339 et 1341, une autre guérite fut construite entre la Cloche et les Salt Towers.

Une troisième salle extérieure a été créée à l'époque d'Edward I pour entourer complètement le château. Le nouveau complexe se composait d'une guérite intérieure et extérieure et d'une barbacane connue sous le nom de Tour du Lion car elle abritait les animaux de la Ménagerie Royale depuis les années 1330, mais la Tour du Lion elle-même ne survit plus. Edward a étendu la tour de Londres sur un terrain qui avait été auparavant submergé par la rivière, en construisant la tour St Thomas; plus tard connu sous le nom de Traitors ’Gate. Il a également déplacé la Monnaie royale dans la tour.

Lors de la révolte des paysans de 1381, la tour a été assiégée par le jeune roi Richard II à l'intérieur. Lorsque Richard est sorti pour rencontrer le chef rebelle Wat Tyler, une foule a fait irruption et a pillé la Jewel House. Ils ont également saisi l'archevêque de Cantorbéry qui était détesté comme chancelier d'Angleterre pour avoir imposé des impôts élevés et l'ont décapité. Dans la seconde moitié du XVe siècle, pendant les guerres des Roses, combattues entre les maisons royales de Lancaster et d'York, la tour fut assiégée et endommagée par l'artillerie en 1460 par les Yorkistes. Plus tard, le roi lancastrien vaincu, Henry VI a été capturé et emprisonné par le roi Yorkiste, Édouard IV dans la tour de Wakefield où il est mort en 1471, peut-être exécuté sur les ordres d'Edward.

Peu de temps après la mort d'Édouard IV en 1483, les jeunes fils du roi vivaient dans la Garden Tower. Leur disparition ultérieure a donné lieu à l'histoire notoire selon laquelle ils ont été assassinés par leur oncle, Richard, duc de Gloucester. Bien qu’il n’y ait aucune preuve d’un tel crime, l’incident des «Princes dans la tour» reste l’un des événements les plus infâmes associés à la Tour de Londres. À partir de la période Tudor, la Tour était rarement utilisée comme résidence royale mais elle avait besoin de ses défenses mises à jour. Henry VIII a dépensé 3 593 £ en réparations et rénovations, mais les bâtiments du palais ont été négligés. La réputation de torture de la tour remonte au siècle entre 1540 et 1640, mais comme le Conseil privé a dû sanctionner la torture, elle a été rarement utilisée. Il n'y a que quarante-huit cas enregistrés et la victime la plus connue était Guy Fawkes. En novembre 1605, après avoir été torturé sur la grille, il put à peine signer ses aveux concernant la trahison à la poudre à canon.

Le dernier monarque à avoir été couronné traditionnellement de la tour à Westminster était Charles II en 1660, bien que le logement fût en si mauvais état qu'il ne passa pas la nuit. Entre 1666 et 1676, les bâtiments du palais délabrés ont été démolis dans la salle la plus intérieure et l'espace autour de la tour blanche a été dégagé afin que quiconque approchant puisse être vu en traversant le terrain découvert. La Jewel House a également été démolie et les joyaux de la Couronne relogés dans la tour Martin.

Aujourd'hui, la Tour de Londres est une attraction touristique populaire. Sous la responsabilité de cérémonie du connétable de la tour, il est entretenu par l'association caritative Historic Royal Palaces et protégé non pas par des arcs et des canons, mais comme un site du patrimoine mondial.


Mont Toni est un écrivain et historien populaire; elle est l'auteur de La vie quotidienne dans le Londres médiéval et Une année dans la vie de l'Angleterre médiévale (publié par Amberley Publishing). Sa série à succès «Sebastian Foxley» de whodunits médiévaux est publiée par MadeGlobal.com et le dernier livre de cette série, La couleur du meurtre, est désormais disponible en version broché ou sur Kindle.

Image du haut: La tour blanche de la tour de Londres. Photo par notre site


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