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Pourquoi les Vikings ont-ils attaqué?

Pourquoi les Vikings ont-ils attaqué?

Par Peter Konieczny

L'introduction à la Guerre médiévale numéro sur l'invasion viking de l'Europe:

À l'aube du IXe siècle, les communautés de toute l'Europe occidentale ont été confrontées à «des attaques soudaines et imprévues des hommes du Nord». Les pirates et les pillards sont venus de la mer et ont frappé les non protégés, tuant ou capturant tous ceux sur qui ils pouvaient mettre la main. Qu'est-ce qui a fait exploser les Vikings du Danemark et de la Norvège vers l'an 800?

Peut-être la première explication - outre les chroniques qui expliquaient les attaques comme la punition de Dieu pour des péchés non spécifiés - vient de Dudo de Saint Quentin. Au début du XIe siècle, il écrivit un livre sur l'histoire des ducs de Normandie, qui étaient à l'origine des Vikings, et passa quelques paragraphes à parler de la tendance des peuples barbares à avoir trop d'enfants. Dudo poursuit en écrivant:

Quand ceux-ci ont grandi, ils réclament farouchement contre leurs pères et leurs grands-pères, ou plus fréquemment les uns contre les autres, pour des parts de propriété; et, comme ils sont trop nombreux et que la terre qu'ils habitent n'est pas assez grande pour qu'ils vivent, il existe une coutume très ancienne selon laquelle une multitude de jeunes sont sélectionnés par tirage au sort et expulsés dans les royaumes d'autres nations, pour gagner royaumes pour eux-mêmes en combattant, où ils peuvent vivre dans une paix ininterrompue.

Les historiens ont généralement rejeté cette explication, citant le fait que lorsque les Vikings ont commencé leurs attaques à la fin du VIIIe siècle, ils ont simplement pillé des territoires et sont rentrés chez eux. Il faudrait au moins deux générations avant que les armées vikings ne se lancent à la conquête des terres dans lesquelles elles pourraient s'installer.

De nombreuses théories

Les raisons économiques ont été l'un des facteurs les plus cités pour expliquer l'âge des Vikings. Cette période a vu l'augmentation du commerce et de l'argent devenir plus important dans le nord de l'Europe, et les peuples nordiques étaient désireux de gagner de la richesse et ont commencé à utiliser des moyens violents pour s'en procurer. Une explication intéressante, avancée par Mary Valante, affirme que c'est la demande d'esclaves au Moyen-Orient et à Byzance qui a donné l'impulsion aux raids. Les Vikings ciblaient souvent les monastères où ils capturaient de nombreux jeunes hommes et garçons - une denrée très précieuse en raison de leur éducation et de leur alphabétisation. Une fois castrés, ces mâles seraient les eunuques idéaux, servant dans un harem calife ou dans une bureaucratie impériale.

Une autre théorie récente de Steve Ashby suggère que le désir de richesse n'était qu'une partie de la raison des attaques. Pour les Vikings qui participeraient, ce serait une chance pour eux de montrer leur courage et leurs compétences devant leurs pairs, et d’acquérir ce que nous pourrions appeler une «crédibilité de rue». Il est intéressant de noter que, tandis que les Vikings pillaient des objets chrétiens, ils les gardaient souvent intacts au lieu de les faire fondre - peut-être comme moyen d'offrir la preuve de leurs victoires. Comme l'explique Ashby, «l'attrait du raid était donc plus qu'un butin; il s'agissait de gagner et de préserver le pouvoir grâce à l'enchantement du voyage et à l'accomplissement des actes. Cela apporte une correction importante aux modèles qui se concentrent sur le besoin de richesse transférable; l'acte d'acquérir de l'argent était aussi important que l'argent lui-même.

D'autres explications tournent autour de divers facteurs environnementaux ou technologiques. Par exemple, les compétences de navigation et de construction navale des Vikings se sont développées rapidement à cette époque, leur permettant de traverser les océans ou de remonter les rivières. Certains historiens pensaient qu'une fois que les Vikings avaient obtenu leur supériorité maritime, ils étaient impatients de l'utiliser pour poursuivre la guerre et les raids, une pratique déjà courante chez d'autres peuples européens.

Le rôle de la religion

Il a également été suggéré que la religion nordique pourrait avoir prédisposé son peuple à prendre davantage de risques. Neil Price propose cette idée:

Il nous reste une conclusion qui donne à réfléchir, à savoir que les Vikings ont créé l'une des rares mythologies mondiales connues à inclure la ruine pré-ordonnée et permanente de toute création et de tous les pouvoirs qui l'ont façonnée, sans vie après la mort pour personne. Le cosmos a commencé dans le vide gelé de Ginnungagap, et se terminera en feu avec la dernière bataille. Tout brûlera au Ragnarok, quoi que les dieux et les humains puissent faire. Le résultat de nos actions, notre sort, est déjà décidé et n'a donc pas d'importance. Ce qui est important, c'est la manière dont nous nous comportons lorsque nous allons y répondre. Les implications psychologiques de cet aspect et d’autres aspects de la «religion» nordique méritent une réflexion.

Pour ceux qui avaient une telle vision du monde, l'idée d'entreprendre des voyages risqués à travers la mer et de vivre une vie de bataille et de pillage aurait été très attrayante.

La religion était également un facteur important dans une autre explication récente des raisons pour lesquelles les Vikings ont attaqué, mais dans ce cas, c'était une réaction à l'approche du christianisme. La seconde moitié du huitième siècle a vu les Carolingiens, en particulier sous Charlemagne, utiliser des moyens militaires pour imposer le christianisme à leurs voisins païens. Les Saxons souffriraient des attaques répétées des Carolingiens, leurs symboles religieux étant détruits et des massacres de leurs peuples en cours. Ces événements auraient été bien connus des Scandinaves vivant en Scandinavie, et ils auraient pu réagir en décidant de frapper préventivement les Carolingiens et l'Église. Cependant, d'autres chercheurs ont souligné que les Vikings ne semblent pas avoir été suffisamment unis politiquement pour mener une guerre aussi large.

Enfin, l'une des explications les plus récentes du phénomène Viking est liée à ce que suggérait Dudo de Saint-Quentin. Les Scandinaves pratiquaient la polygamie et le concubinage, ce qui signifiait que certains hommes auraient plusieurs femmes, tandis que d'autres n'en auraient pas. Cette compétition entre hommes aurait motivé les hommes célibataires à quitter la Scandinavie à la recherche de richesses, de captifs et de célébrité, qu'ils pourraient utiliser pour gagner leurs propres épouses et concubines.

Ce ne sont là que quelques-unes des théories derrière la montée des Vikings. Il se peut que ce soit la combinaison de plusieurs facteurs qui les a convaincus qu’une vie de pillage et de pillage était un bon choix. Quelle qu'en soit la raison, l'émergence des Vikings déclencherait une nouvelle ère en Europe occidentale.

Pour lire ce numéro sur les Vikings en Europe, cliquez ici pour visiter le site Web de Medieval Warfare.

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