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Une étude montre que les Vikings jouissaient d'un Groenland chaud

Une étude montre que les Vikings jouissaient d'un Groenland chaud

Par Amanda Morris

Une nouvelle étude pourrait résoudre un vieux débat sur la dureté des Vikings. Bien que la télévision et les films décrivent les Vikings comme des âmes robustes, bravant des températures inférieures à zéro dans des peaux de fourrure et des casques de fer, de nouvelles preuves indiquent qu'ils auraient pu se prélasser dans un temps estival de 10 ° C / 50 ° F lorsqu'ils se sont installés au Groenland.

Après avoir reconstitué les records climatiques du sud du Groenland au cours des 3000 dernières années, une équipe de l'Université du Nord-Ouest a constaté qu'il faisait relativement chaud lorsque les Scandinaves y vivaient entre 985 et 1450 de notre ère, par rapport aux siècles précédents et suivants.

«Les gens ont émis l’hypothèse que les Scandinaves se sont installés au Groenland pendant une période exceptionnellement chaude et fortuite, mais aucune reconstitution détaillée de la température locale n’a pleinement confirmé cela. Et certains travaux récents ont suggéré que le contraire était vrai », a déclaré Yarrow Axford de Northwestern, auteur principal de l'étude. «Cela a donc été un peu un mystère climatique.»

Maintenant, ce mystère climatique a enfin été résolu. L'étude a été publiée ce mois-ci dans la revue Géologie. Axford est professeur agrégé de sciences de la Terre et des planètes au Weinberg College of Arts and Sciences de Northwestern. L'étude fait partie de Northwestern Ph.D. la thèse du candidat G. Everett Lasher, basée dans le laboratoire d’Axford.

Pour reconstruire le climat passé, les chercheurs ont étudié les carottes de sédiments lacustres collectées près des colonies nordiques à l'extérieur de Narsaq dans le sud du Groenland. Parce que les sédiments lacustres se forment par une accumulation incrémentielle de couches annuelles de boue, ces carottes contiennent des archives du passé. En regardant à travers les couches, les chercheurs peuvent identifier des indices climatiques d'il y a des siècles.

Pour cette étude, Lasher a analysé la chimie d'un mélange d'espèces de mouches des lacs, appelées chironomides, piégées à l'intérieur des couches de sédiments. En examinant les isotopes de l’oxygène dans les exosquelettes préservés des mouches, l’équipe a reconstitué une image du passé. Cette méthode a permis à l'équipe de reconstruire le changement climatique sur des centaines d'années ou moins, ce qui en fait la première étude à quantifier les changements de température passés dans la soi-disant colonie nordique orientale.

«Les isotopes de l'oxygène que nous mesurons à partir des chironomides enregistrent les isotopes de l'eau du lac dans lesquels les insectes ont grandi, et cette eau du lac provient des précipitations tombant sur le lac», a déclaré Lasher, premier auteur de l'article. «Les isotopes de l'oxygène dans les précipitations sont en partie contrôlés par la température, nous avons donc examiné le changement des isotopes de l'oxygène au fil du temps pour déduire comment la température aurait pu changer.»

Parce que des études récentes ont conclu que certains glaciers avançaient autour du Groenland et de l'Arctique canadien voisin à l'époque où les Vikings vivaient dans le sud du Groenland, Axford et Lasher s'attendaient à ce que leurs données indiquent un climat beaucoup plus froid. Au lieu de cela, ils ont constaté qu’une brève période chaude avait interrompu une tendance constante au refroidissement du climat entraînée par des changements dans l’orbite de la Terre. Vers la fin de la période chaude, le climat était exceptionnellement irrégulier et instable avec des températures records et basses qui ont précédé l'abandon du Groenland par les Vikings. Dans l'ensemble, le climat était d'environ 1,5 degrés Celsius plus chaud que les siècles de refroidissement environnants. Cette période plus chaude était similaire aux températures du sud du Groenland d'aujourd'hui, qui tournent autour de 10 degrés Celsius (50 degrés Fahrenheit) en été.

Dans une autre surprise, Axford et Lasher ont découvert que l'oscillation nord-atlantique (NAO) - une fluctuation naturelle de la pression atmosphérique qui est souvent responsable des anomalies climatiques dans la région - n'était probablement pas dans une phase majoritairement positive pendant plusieurs siècles médiévaux, comme on l'avait supposé. . (Lorsque le NAO est dans sa phase positive, il apporte de l'air froid dans une grande partie du Groenland.)

«Nous avons constaté que le NAO ne pouvait pas expliquer les changements climatiques médiévaux sur notre site», a déclaré Lasher. «Cela pourrait remettre en question son utilisation pour expliquer le changement climatique à long terme au cours des 3 000 dernières années ailleurs.»

Alors, qu'est-ce qui a causé le climat fortuitement chaud des Vikings? Lasher et Axford ne sont pas sûrs, mais supposent que cela pourrait avoir été causé par des courants océaniques plus chauds dans la région. Les nouvelles données seront utiles aux modélisateurs du climat et aux chercheurs sur le climat qui cherchent à comprendre et à prévoir ce qui pourrait être en réserve pour la calotte glaciaire du Groenland alors que la Terre se réchauffera rapidement à l’avenir.

«Contrairement au réchauffement du siècle dernier, qui est mondial, la chaleur médiévale a été localisée», a déclaré Axford. «Nous voulions enquêter sur ce qui se passait dans le sud du Groenland à cette époque, car c'est une région du monde climatiquement complexe où des choses contre-intuitives peuvent se produire.»

Les colonies nordiques au Groenland se sont effondrées alors que le climat local devenait apparemment exceptionnellement irrégulier, puis finalement constamment froid. Mais Axford et Lasher laisseront aux archéologues le soin de déterminer si le climat a joué ou non un rôle dans leur départ.

"Nous sommes partis avec l'hypothèse que nous ne verrions pas de chaleur pendant cette période, auquel cas nous aurions peut-être dû expliquer comment les Scandinaves étaient des gens copieux et robustes qui se sont installés au Groenland pendant une vague de froid", a déclaré Lasher. «Au lieu de cela, nous avons trouvé des preuves de chaleur. Plus tard, alors que leurs colonies s'éteignaient, il y avait apparemment une instabilité climatique. Ils n’étaient peut-être pas aussi résistants au changement climatique que les peuples autochtones du Groenland, mais le climat n’est que l’une des nombreuses choses qui auraient pu jouer un rôle. »

L'article «La chaleur médiévale confirmée dans la colonie nordique orientale au Groenland» est publié dans Géologie. .

Nos remerciements à Amanda Morris de la Northwestern University pour cet article.

Image du haut: Les ruines de la salle de banquet de l'église Hvalsey au Groenland - Image de Number_57 / Wikimedia Commons