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À la recherche des aurores boréales dans l'Islande médiévale, à la recherche de Jane Austen

À la recherche des aurores boréales dans l'Islande médiévale, à la recherche de Jane Austen

Par Ármann Jakobsson

Tous les experts de la littérature en vieux norrois et de la «culture viking» (comme on l’appelle parfois) ont reçu la question: «Que pensaient les vikings des aurores boréales?» Ou «Les sagas des Islandais mentionnent-elles les aurores boréales». Cela peut varier; on nous demande également si les tremblements de terre et les éruptions volcaniques dominent l'état d'esprit des auteurs de la saga. La réponse courte à cela est: probablement pas.

Puisque les sagas ont été composées en Islande à la fin du Moyen Âge, principalement aux XIIIe et XIVe siècles, leurs auteurs ont eu amplement l'occasion de regarder les aurores boréales, les tremblements de terre faisaient certainement partie de leur vie et la plupart auraient été témoins d'une éruption volcanique de deux ans. Mais ont-ils eu un impact énorme sur l'écriture de la saga?

À l'ère de la catastrophe climatique, ou plutôt d'une prise de conscience accrue du développement catastrophique qui a commencé il y a quelque temps, les gens se tournent également vers la littérature médiévale nordique pour une prise de conscience des phénomènes naturels. Vraisemblablement, les habitants du Nord médiéval avaient une sorte de lien avec la nature. Mais ce n'était jamais leur sujet littéraire choisi. Un jour, un producteur de télévision m'a demandé une phrase dans la littérature islandaise médiévale qui illustrait le soulagement ressenti par les vikings après un dur voyage en mer. Aucune phrase de ce genre ne peut être trouvée et ma réponse selon laquelle ils pensaient probablement que les voyages terrestres étaient beaucoup plus ardus était clairement décevante.

Bien que la nature soit parfois mentionnée dans les sagas, ce n'est pas leur thème. Les auteurs de la saga étaient entourés de volcans et d'aurores boréales mais ont choisi de ne pas écrire à leur sujet. Sur quoi ont-ils écrit à la place? Leurs voisins. Quand M. Bennet dans Orgueil et préjugés dit: "Pour ce que nous vivons, mais pour faire du sport pour nos voisins, et nous moquer d'eux à notre tour", il est plus proche de capturer l'esprit de la saga mieux que beaucoup d'idées nobles sur une culture viking sévère qui perdure dans un paysage implacable. .

En fait, penser à Jane Austen est en général plus utile pour comprendre les sagas des Islandais, principalement parce que les auteurs de saga ont passé plus de temps à regarder leurs voisins qu'à regarder les aurores boréales. Les sagas s'intéressent aux conflits sociaux entre petits magnats qui sembleront insignifiants aux yeux modernes. L'esprit nordique qui s'y reflète est assez banal. Certains thèmes de saga sont:

1) pour quel mari ou amant une noble femme avait les sentiments les plus forts,

2) est une autre belle dame vraiment heureuse quand elle rit, et

3) Comment un vieil homme peut-il trouver la soif de vivre après que son fils se soit noyé?

Les différends concernent des baleines échouées, la coupe de bois et des moqueries sur la qualité de la barbe d’un homme. Les gens ne sont pas moins obsédés par leur statut social que les familles des romans de Jane Austen. Le souci de la manière dont les gens sont perçus par leurs voisins domine ces textes. Il y a peut-être un volcan ou deux en arrière-plan, mais pourquoi cela serait-il inclus dans l'histoire? Pour les auteurs de la saga, il est beaucoup plus intéressant de savoir si l'héroïne peut se remarier ou si deux magnats en querelle peuvent éventuellement redevenir amis.

Les auteurs de la saga étaient les maîtres de la minute. Ils n'avaient pas besoin d'éruptions ou de fléaux pour générer de bonnes histoires. L'histoire d'un mariage raté pourrait se terminer avec les protagonistes regardant trois enfants le jouer et mentionner la raison de son échec que tout le monde a jusqu'ici soigneusement évité de mentionner (oui, c'était une forme d'impuissance). Après une confrontation dramatique au parlement, toutes les parties en conflit se sont précipitées. Mais la scène n'est pas finie. Au lieu de cela, les lecteurs sont traités avec les personnages de soutien, qui ne faisaient pas partie de la querelle, débattant tranquillement de ce qu'il faut faire avec l'énorme tas d'argent de règlement qui avait été collecté pour résoudre le conflit. Ils ont décidé de le garder en sécurité au cas où cela serait nécessaire l'année prochaine.

Ármann Jakobsson est professeur de littérature islandaise médiévale à l'Université d'Islande. Cliquez ici pour voir sa page universitaire ou son Page Academia.edu, ou suivez-le sur Twitter @ArmannJa

Image du haut: aurores boréales - Budir, Islande. Photo par Giuseppe Milo / Flickr


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