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Le passé médiéval affecte-t-il le présent? En Islande, c'est le cas

Le passé médiéval affecte-t-il le présent? En Islande, c'est le cas

Par Terri Barnes

En tant qu’historien, je suis toujours intéressé à savoir si et comment le passé continue de nous parler. En tant que médiéviste, c'est parfois une tâche difficile et je ne connais que trop bien le refrain: «Pourquoi quelque chose qui s'est passé il y a 1000 ans est-il important?» Cette question est particulièrement épineuse pour un Américain, où il n'y a pas d'histoire «médiévale» enregistrée et où l'histoire de ses peuples autochtones est bien connue comme une histoire de violence, de trahison et de marginalisation au point où la culture amérindienne n'a pratiquement aucun effet sur ce que signifie être «américain» aujourd'hui. Mais en tant que personne qui étudie et enseigne l'âge des Vikings, j'ai trouvé que l'Islande était un endroit intéressant pour enquêter sur cette question.

Pourquoi l'Islande? Parce qu'elle a été fondée à la fin du IXe siècle par les Vikings et qu'à leur arrivée, l'île était inhabitée à l'exception peut-être d'une poignée de moines qui ne sont pas restés. Cela signifie qu'il a été peuplé presque entièrement par ses habitants nordiques d'origine et leurs descendants. Le président islandais Guðni Th. Jóhannesson m'a reconnu que cela a mis en place les conditions pour la création d'une société unique car, par rapport à un pays comme les États-Unis, l'Islande a eu l'avantage de se développer sans se sentir coupable d'avoir déplacé des habitants autochtones pour le faire. En conséquence, près de 100% des Islandais d'aujourd'hui peuvent retracer leurs gènes jusqu'à leurs fondateurs vikings. Ceci est inhabituel dans le monde occidental et a donné à l'Islande la distinction d'avoir l'un des pools de gènes les plus homogènes au monde.

Mais c'est la science de leur héritage. Et leur culture? Y a-t-il aussi une «lignée ininterrompue» pour ainsi dire concernant ce que signifie être islandais? Y a-t-il encore un esprit viking qui résonne chez les Islandais tous ces siècles plus tard? J'ai passé plusieurs semaines cet été à parler avec des Islandais ordinaires et des gens pas si ordinaires comme HafÞór Júliús Björnsson, le célèbre homme fort et acteur islandais, et son excellence le président Guðni pour découvrir: le passé médiéval de l'Islande informe-t-il encore son présent?

La première question qui pourrait venir à l'esprit est de savoir pourquoi quelqu'un voudrait qu'une culture viking, qui, selon les conceptions les plus populaires, est celle de la violence à l'épée et des raids opportunistes, pour influencer l'Islande moderne? Même certains des Islandais à qui j'ai parlé ont qualifié leurs fondateurs de «criminels» ou «probablement un peu fous» de vouloir venir sur l'île pour essayer de survivre au Moyen Âge. Mais pour les historiens qui étudient l'ère viking, nous savons qu'il y avait bien plus dans la culture nordique que cela. Ce n’est pas comme si je cherchais à voir si les Islandais brandissent encore des épées dans les rues de Reykjavík ou embarquent sur des répliques de bateaux vikings (réponses: non et oui, respectivement). Et bien sûr, un voyage dans n'importe quel magasin touristique m'a dit qu'au moins les Vikings vendent, alors les Islandais embrassent leur passé pour des raisons économiques, en particulier en cette période post-récession, affectée par le COVID.

Mais le passé que je recherchais était le plus subtil, où certaines valeurs et certaines manières d'être dans le monde viennent d'il y a longtemps et peuvent même ne pas être perçues par les Islandais eux-mêmes parce qu'ils sont tellement ancrés dans leur héritage culturel. En parlant aux gens et en observant leur vie quotidienne, quelques thèmes ont effectivement commencé à émerger qui semblaient les relier à leur passé viking.

D'abord et avant tout, comme pour toutes les sociétés humaines, leur géographie joue un rôle important dans le façonnement de leur culture. Quand l'Islande a été fondée, c'était un endroit difficile pour survivre, et ceux qui sont venus devaient être un stock robuste pour endurer le terrain accidenté, le climat froid et l'obscurité qui enveloppent l'endroit chaque hiver. La raison pour laquelle ils ne se sont pas simplement retournés et sont retournés en Scandinavie après le premier hiver témoigne d'une pratique obstinée et d'une éthique de travail. toujours remarquable chez les Islandais modernes et reconnue par les étrangers. Cela parle également d'une autre caractéristique que plusieurs Islandais ont admise: l'opportunisme. À l'époque comme aujourd'hui, à la fois grande et petite, le désir de chercher des occasions de saisir la journée fait partie du fait d'être islandais, que ce soit en s'installant dans un nouvel endroit à l'ère viking ou en se dépêchant de faire une randonnée avant que le temps ne se brise. aujourd'hui.

L'Islande a toujours exigé une endurance mentale et physique dont son peuple est encore fier aujourd'hui. Le mot vieux norrois et islandais pour cela est Þrek, qui signifie «force» au sens mental d'endurance et de persévérance. Selon HafÞór Júliús Björnsson, Þrek est nécessaire pour surmonter les défis de la vie et est typiquement islandais. En tant qu'ancien homme le plus fort du monde - et l'un des nombreux produits d'Islande - HafÞór incarne également l'appréciation de la force physique et du bien-être dont font preuve la plupart des Islandais. Leur amour de la natation et des piscines chaudes et d'être actif dans la nature sont le reflet d'un consensus qui, comme leurs ancêtres vikings, la santé mentale et physique est importante pour survivre sur une petite île de la mer de l'Atlantique Nord.

Alors que la géographie de l'Islande a toujours affecté le peuple, le peuple à son tour a également joué un rôle important dans le façonnement de sa géographie depuis le début. Un fil continu de l’histoire médiévale de l’Islande est indéniablement évident dans les noms de lieux qui demeurent inchangés depuis plus de 1 000 ans. Beaucoup d'entre eux ont été établis au tout début pendant la période de règlement (vers 874-930) et ont été enregistrés dans le Landnámabók, qui documente la fondation de l’Islande au XIIe siècle. Rev. T. Ellwood, le traducteur de une édition de 1898, note que les Norvégiens qui se sont installés en Islande considéraient l'attribution de noms de lieux comme un acte solennel et que «les noms étaient donnés avec beaucoup de soin et de méthode. chacun marque une description caractéristique, un chef distingué ou un événement notable dans l'histoire des débuts de la colonie.

Plusieurs endroits apparaissent dans les sagas ainsi que Mosfell et Tjaldanes - que je passais tous les jours - dans Egil’s Saga Skallagrimsson, Eiríksstaðir dans le Saga d'Eirík le Rouge, et Breiðafjörð et Laxárdalur le cadre de la Saga Laxdæla, parmi beaucoup d'autres. Même la résidence officielle du président Bessastaðir est une ferme qui appartenait autrefois au célèbre chef et poète islandais du XIIIe siècle Snorri Sturluson. Par conséquent, l'esprit de ces événements et de ces personnes est toujours très vivant et reconnaissable pour les Islandais modernes dans les fermes et les caractéristiques géographiques pour lesquelles ils avaient été nommés il y a si longtemps.

Un autre aspect de la société islandaise de l'âge viking qui a été bien documenté est l'importance de l'hospitalité et de la générosité. Les chefs devaient offrir des fêtes, des cadeaux et des occasions à leurs hommes de gagner leur respect, leur loyauté et leur soutien. Bien que le motif dans l'Islande moderne ne soit plus aussi ouvertement politique, être accueillant et généreux est certainement un attribut parmi les Islandais que j'ai expérimentés de première main, pas seulement de la part de mes amis dans la ferme desquels je vis et qui partagent ouvertement et gentiment leur vie et leurs traditions avec moi. , mais notamment lorsque j'ai été gracieusement autorisé à entrer dans un musée fermé pour voir une réplique de bateau viking et que j'ai été invité à prendre un café avec Guðni, le président très apprécié de l'Islande. C'étaient des expériences extraordinaires pour moi, mais pour l'Islande, elles n'étaient que des exemples de leur gentillesse sans prétention et de leur nature hospitalière, des traits qui semblent profondément enracinés et qui sont connus pour avoir fait partie intégrante de la culture de l'ère viking ici. En bref, les Islandais se soucient les uns des autres et l'étendent aux étrangers. C'est ce qui rend la qualité de vie possible et vient de siècles de création de cohésion sociale pour survivre.

Cette attention est également évidente dans la façon dont leur société est structurée. Comme de nombreux pays d'Europe, ils tiennent pour acquis que les impôts devraient payer pour des programmes qui profitent à tous. Plusieurs personnes m'ont dit très simplement qu'être charitable envers les autres était «juste du bon sens», et ils semblaient perplexes à l'idée que les autres ne ressentiraient pas la même chose. Dans le Grágás, un corps existant de lois islandaises de l'âge viking, il est clair que l'une des pires sanctions que la société pouvait imposer à quelqu'un était la mise hors la loi - essentiellement le bannissement de la communauté. Ne pas être inclus et soigné en tant que membre respecté de la société équivalait à une condamnation à mort (parfois c'était littéralement une condamnation à mort). C'était le plus grand nombre et non celui qui comptait. Lorsque je compare cela avec l’individualisme si prisé dans mon pays depuis sa fondation, le contraste est vraiment frappant et semble étayer l’affirmation selon laquelle les valeurs et les caractéristiques que chacun de nous incarne sont à bien des égards établies depuis les débuts de notre culture.

De même, Viking Age Iceland est également connu pour avoir été très axé sur le clan. De petites communautés basées sur des fermes familiales ont travaillé ensemble pour assurer la survie, même si elles se disputaient parfois les unes avec les autres. L'Islande moderne est toujours dans cette voie. Cela tient en partie à sa croissance relativement lente vers la modernité. En raison de leur taille et de leur isolement, les progrès au sens moderne du terme sont arrivés tardivement en Islande, de sorte que le passé lointain a été leur présent pendant très longtemps. Les coutumes traditionnelles sont restées presque inchangées pendant des siècles, et les Islandais des années 1950 vivaient toujours comme les Américains dans les années 1850. Les petites communautés agricoles - dont beaucoup ont été établies à l'époque des Vikings - existent toujours, parfois dirigées par des familles qui sont les descendants directs des habitants d'origine.

Siggi Jökulsson est l'un de ces agriculteurs qui note dans un documentaire diffusé sur BBC qu’il n’imagine pas que les choses ont autant changé depuis l’époque de la saga islandaise. Il fait toujours la même chose que tous ses ancêtres, comme faire descendre les moutons des hautes terres chaque année, et il connaît tous les autres agriculteurs qui font de même. J'ai moi-même pu en être témoin lorsqu'un voisin de Mosfellsdalur m'a invité à observer le rituel médiéval annuel consistant à abattre les moutons dans leur ferme. C'était un spectacle incroyable et sauvage avec des moutons, des chevaux, des chiens, des enfants, des voisins, des amis et de la famille. Il y a moins de fermes de ce type en activité aujourd'hui, mais elles semblaient fières de faire toujours partie de la tradition et de partager avec moi une expérience qu'elles considèrent comme la quintessence, historiquement islandaise.

Cette expérience à la ferme a mis en évidence pour moi un autre sens omniprésent à propos de l'Islande, à savoir que tout le monde connaît tout le monde et fait partie d'un groupe de parents élargi. C'est évident partout sur les affiches de la piscine locale avec une photo d'un adorable bébé nageur qui disait: «Ertu að passa mig?» (Prends-tu soin de moi?) - le message étant que s'occuper des enfants est tout le monde responsabilité - à ce que Hildur Kjærnested m'a dit sur ce qu'ils pensent de leurs politiciens et fonctionnaires du gouvernement: «Nous faisons confiance aux gens dans notre gouvernement parce que nous les connaissons. Ce sont nos amis et les membres de notre famille. Bien que cela soit facile à imaginer dans un pays qui a une si petite population, cela semble aussi intentionnel comme si la communauté au sens large était familière et comptait. Comparez cela avec les États-Unis, où il y a évidemment beaucoup plus de gens, mais où il est courant que les gens non seulement se méfient du gouvernement, mais ne connaissent pas du tout leurs voisins, et on a l'impression que nos cultures sont des mondes séparés.

J'ai trouvé trois derniers aspects du passé viking islandais qui résonnent encore aujourd'hui. Tout d’abord, au 10ème siècle, les Islandais ont développé ce qu’ils aiment appeler «le plus ancien parlement du monde» quand ils ont établi Alingi dans ce qui est maintenant le parc national de Þingvellir. Le rassemblement annuel s'est réuni chaque mois de juin et a attiré des chefs et leurs escouades de toute l'Islande pour socialiser, mais surtout pour revoir les lois et rendre justice entre pairs. De toute évidence, c'est un accomplissement extraordinaire que des Vikings robustes sujets aux querelles et à la violence aient cherché à créer un système quasi démocratique pour résoudre les différends. Ils étaient assez intelligents pour savoir ce qui se passerait s'ils ne le faisaient pas, car dans le paroles de leur président de loi en l'an 1000, «Si nous déchirons la loi, nous déchirerons également la paix.» Aujourd'hui, l'organe parlementaire islandais est toujours appelé le AlÞingi, et le pays maintient sa tradition de l'âge viking en tant que démocratie progressiste. Il a même la distinction d’élire la première femme présidente du monde, Vigdís Finnbogadóttir, en 1980 - un fait que beaucoup d’Islandais m’ont dit avec fierté.

Deuxièmement, les sagas islandaises - un corpus original de littérature médiévale qui fournit au monde la plupart de nos connaissances sur l'ère viking. Le mot islandais pour «histoire» est sögu, un dérivé du mot saga, les histoires sont donc synonymes du passé de l’Islande. A travers les sagas, une mémoire collective a été construite par le peuple depuis le début et non par un pouvoir central. Cette histoire vit donc dans le peuple et continue d’être transmise et soutenue par lui, et non par l’État. En tant que sources du passé, les sagas sont bien sûr teintées de la partialité des auteurs, dont la plupart étaient chrétiens et étrangers. Mais la cohérence dans les types d'histoires racontées et les leçons morales contenues dans ces textes parlent à un ancien islandais. "essence." Ce sont des histoires avec un élément humain indéniable dans le sens le plus pratique et réel (islandais!), Car tout le monde ne laisse pas le bon gars gagner ou a une fin heureuse.

Selon Einar Kárason, l’un des auteurs les plus célèbres d’Islande, c’est à travers les sagas que les Islandais se souviennent de leur courageux passé, en particulier à l’époque où ils étaient repris et dirigés par d’autres. Il a été fondé en tant qu'État libre et a maintenu ce statut pendant plus de trois cents ans, mais a été repris d'abord par la couronne norvégienne, puis par la couronne danoise - une condition qui ne prendrait fin que lorsque l'indépendance a été rétablie en 1944. Ainsi, à bien des égards, la reconquête leur identité en tant que peuple libre Les Islandais se sont inspirés des sagas et ont fondé leurs espoirs pour l'avenir sur elles. Kárason suggère que la survie ultime de l'Islande à l'ère moderne s'est produite, en partie, parce qu'ils ont lutté pour maintenir leur identité culturelle au fil des siècles - une identité qui est fermement enracinée dans les histoires de l'ère viking. Les sagas ont toujours rappelé qui elles sont et d'où elles viennent. Aujourd'hui, ils sont toujours enseignés aux écoliers islandais, les aidant à les informer de leur passé et à leur inspirer un nouvel avenir.

Enfin, il y a la langue islandaise elle-même. Il est basé sur le vieux norrois parlé à l'époque des Vikings, tout comme le sont le norvégien, le suédois et le danois. Mais ces langues scandinaves se sont ramifiées après l'ère viking et se sont transformées en leurs formes modernes, tandis que l'islandais a peu changé depuis l'époque médiévale. En conséquence, les Islandais peuvent toujours lire les sagas dans leur forme originale et les comprendre. Et ils travaillent très dur pour protéger ce patrimoine linguistique à l'ère moderne. Selon Kolbeinn Sigurjónsson, même les inventions modernes telles que le téléphone portable ont intentionnellement reçu des noms qui ont leurs racines dans l'ancienne langue islandaise.

Pour un étranger, il n'y a peut-être pas de reflet plus curieux de ses efforts pour maintenir des liens avec son héritage linguistique que le Comité islandais de dénomination, qui depuis 1991 réglemente les prénoms autorisés par la loi islandaise. Il y a un registre des noms officiellement approuvé, et si quelqu'un envisage de nommer son enfant quelque chose qui ne figure pas sur le registre, il doit demander la permission au Comité. L'objectif déclaré du processus est d'autoriser des noms compatibles avec la grammaire et l'alphabet islandais traditionnels et qui ne gênent pas le porteur. Pour être clair, ce comité n'est pas sans controverse dans une Islande moderne qui se targue d'être une société libre et inclusive. Mais une simple recherche sur Internet aboutit à des titres presque annuels déclarant que le Comité est sur le point d'être exclu par la loi et pourtant, à la fin de 2020, il existe toujours, suggérant le lien avec leur héritage médiéval et le désir de le préserver à travers le le mot parlé et écrit est toujours important pour ce que signifie être islandais aujourd'hui.

En fin de compte, ce que j'ai trouvé en Islande est l'histoire d'un pays moderne qui continue également d'embrasser ses racines médiévales. D'une part, ils sont profondément conscients - et fiers - de leur caractère unique et progressiste. Beaucoup de ceux avec qui j'ai parlé ont souligné, par exemple, leur position sur la fierté gaie et l'élection d'une femme présidente. D'un autre côté, les attributs influencés par leurs 1 100 ans d'histoire, tels que la générosité, la force, l'aspect pratique et l'opportunisme dont j'ai été témoin, sont si profondément enracinés qu'ils ne le reconnaissent souvent pas. Leur passé fait simplement partie d'eux et de la colle sous-jacente qui lie les lieux ensemble.

Ils sont également très conscients que leur passé de l'âge viking sert à légitimer l'Islande au niveau national, ce qui la distingue des autres pays européens, en particulier des autres pays scandinaves. Les Islandais savent qui ils sont et d'où ils viennent; ils n’ont pas besoin de fabriquer une mythologie qui les raconte. Comme Kolbeinn Sigurjónsson me l'a dit avec insistance avec un sourire, «les Islandais sont les réel Vikings. »

Terri Barnes est professeur d’histoire et directeur du département des sciences sociales du campus Rock Creek du Portland Community College à Portland, Oregon. Elle peut être trouvée suracademia.edu. Elle tient à remercier les nombreux Islandais qui ont gracieusement partagé leurs expériences et en particulier le Président Guðni Th. Jóhannesson, Kolbeinn Sigurjónsson, Hildur Kjærnested, Guðlaug Kjærnested et Hafþór Júliús Björnsson pour leur temps et leurs réflexions.

Image du haut: Monument à Bárður Snæfellsás. Photo par Theo Crazzolara / Flickr


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